Omdat Hartlepool United en Newport County komende zaterdag gaan uitmaken wie het profvoetbal vaarwel moet zeggen, volgt Staantribune de twee clubs deze week. Gisteren een stuk over That Final Day van Tom Egbers, vandaag over de curieuze bijnaam van Hartlepool United: The Monkeyhangers.

Deze naam danken de Hartlepuldians aan het feit dat ze ooit – de naam zegt het al – een aap ophingen. De mensen in Hartlepool dachten namelijk dat de aap een Franse spion was. De legende gaat terug naar het begin van de negentiende eeuw. Napoleon teisterde Europa. Zijn doel was om heel het continent te onderwerpen aan Frans gezag en hij was aardig op weg dat te bereiken. Zijn erfvijand was Engeland, een land dat ontzettend veel kolonies bezat en samen met Frankrijk dé supermacht in de wereld was. Regelmatig vielen Franse schepen Engelse kustplaatsen aan om de moraal van de lokale bevolking te breken. Ondertussen draaide ook de Britse propagandamachine op volle toeren en Fransen werden op de meest verachtelijke wijze afgebeeld. Veel mensen dachten daarom dat Fransen er totaal anders uitzagen dan Engelsen en dat het een soort mutanten waren.

Dit was vooral het geval in plaatsen die nogal afgelegen lagen en waar de bevolking weinig contact had met buitenstaanders. Een van die stadjes was Old Hartlepool, waar voornamelijk wereldvreemde vissers woonden. Het enige dat zij zagen was het water, vissen en de eigen stad. Een trip naar het nabij gelegen West Hartlepool werd al gezien als een wereldreis. Het stadje stond dan ook op stelten toen voor de kust van Old Hartlepool het Franse oorlogsschip Chasse Marée in de problemen kwam. De bewoners zagen hoe het schip verging.

De volgende dag gingen veel Hartlepuldians naar het strand om te kijken of er nog wat waardevols was aangespoeld. De buit viel tegen, maar een van de inwoners zag iets heel vreemds. Er lag namelijk iemand in een Frans soldatenuniform uitgeput op het strand. De bewoners liepen onzeker op hem af. Hoe langer ze de aangespoelde soldaat bekeken, des te meer ze ervan overtuigd waren dat het een Fransman was. Hij was namelijk ontzettend klein, ontzettend behaard en zag er niet menselijk uit.

Met een riek werd in de soldaat geprikt en uit zijn keel kwam een vreemd geluid. Dat moest wel Frans zijn, dachten de Hartlepuldians. De soldaat werd geboeid en door het mulle zand naar de gevangenis gesleept. Ze gingen hem martelen, maar hij weigerde antwoord te geven op de vraag of hij een spion was. Hij bleef maar schreeuwen in het Frans, maar daar begrepen zijn ondervragers weinig van. Het vonnis was daarom streng, maar rechtvaardig: de spion moest worden opgehangen. Zo gezegd, zo gedaan. De galg buiten de stadsmuren werd klaargezet en als vermaak voor de zaterdagmiddag werd de Fransman opgehangen. De mensen in Old Hartlepool waren trots op zichzelf na deze daad en ze hadden weer iets om over op te scheppen tegen hun vervelende buren uit West Hartlepool.

In Hartlepool werd het daarna weer rustig, totdat een rondreizende muzikant Old Hartlepool aandeed. Na zijn optreden ging hij nababbelen in de kroeg en toen hij het verhaal hoorde van de opgehangen soldaat, schoot hij onmiddellijk in de lach. Fransmannen waren namelijk geen harige wezens die alleen maar kreten konden uitbrengen. En ze waren zeker langer dan een halve meter. Na de beschrijving kon hij niets anders concluderen dan dat ze een aap hadden opgehangen. De aap was de mascotte voor de bemanning van het Franse schip geweest.

De muzikant schreef een lied over het ophangen van de aap en Old Hartlepool werd een bekend stadje in Engeland. Positief was dit niet, want iedereen zag de Hartlepuldians als een stel domme, wereldvreemde heikneuters. De inwoners kregen in de rest van het land dan ook de bijnaam The Monkeyhangers. De voetbalclub kreeg die bijnaam later ook en tegenwoordig zijn ze er trots op, daar in Noordoost-Engeland. De mascotte is zelfs een aap: H’angus Monkey. En zo lachen de dierenbeulen in Hartlepool wat af met het leed dat ze het arme dier hebben aangedaan.