Het moet in het seizoen 1998-1999 zijn geweest, tijdens een sponsorevenement in het Philips Stadion: penalties schieten voor een goed doel. Toenmalig PSV-trainer Bobby Robson behoort ook tot de genodigden. De oud-bondscoach van Engeland staat naast me en drinkt een plastic bekertje (koffie of Earl Grey?) leeg. Hij duwt het bekertje in mijn handen alsof ik een soort apprentice (leerling) ben die ook de schoenen van de spelers poetst. Enigszins verbouwereerd gooi ik het weg.

Bijna twintig jaar later sta ik weer naast Sir Bobby. Zijn standbeeld flankeert Portman Road, het stadion van Ipswich Town FC. Robsons arm wijst naar voren, alsof hij de te nemen weg aanduidt. Net zoals hij de Tractor Boys gedurende ruim dertien jaar (1969-1982) vooruit dirigeerde. De club eindigt onder zijn management twee keer als tweede, wint de FA Cup en verslaat AZ in de UEFA Cupfinale van 1981.


Even later, net voor de aftrap van Ipswich Town-Reading FC, kom ik de oud-manager weer tegen. Nu kijkt hij mij aan vanaf een grote afbeelding op een muur in de clubshop, met een big smile én de UEFA Cup onder zijn arm.

Ipswich Town mist Bobby. De club uit het graafschap Suffolk dwaalt al veertien jaar door het Championship, het tweede Engelse profniveau. Met nog veertien duels voor de boeg bivakkeert de ploeg van Mick McCarthy in de anonieme middenmoot. Ver verwijderd van een eventuele play-off of promotieplaats, net te goed om in degradatiegevaar te raken.

Op een tafel schuin voor de turnstiles heeft een verkoper van oude programmaboekjes nog enkele juweeltjes liggen die verwijzen naar de gouden tijd. De man rommelt even in wat bakken in zijn bestelwagen. Trots toont hij twee verschillende matchday programmes van de FA Cup finale tegen Arsenal uit 1978. Vervlogen glorie. Dit seizoen ging Ipswich in het beroemde bekertoernooi na een replay onderuit tegen non-league team Lincoln City.

Het duel tegen Jaap Stams Reading eindigt in een vermakelijk gelijkspel (2-2). Na de wedstrijd kijkt Sir Bobby Robson me vanaf de zijkant van de tribune na. Zijn gezicht bedekt de hoek van het stadion. Ipswich eert zijn succestrainer met een stand (tribune) en standbeeld en houdt zo Sir Bobby springlevend. Ik had nog best een cup of tea met hem willen drinken.

Stijn Slaats
Redacteur Staantribune

Lees meer over Ipswich Town in het boek Het geheim van Ipswich, een van de genomineerden voor het Voetbalboek van 2016!