Niet Manchester United, Liverpool of Chelsea was ooit heel dicht bij de handtekening van Johan Cruijff, maar Leicester City. ‘De Verlosser’ op Filbert Street, dat was mooi geweest, maar helaas ketste de transfer af.

Vanwege wat ongelukkige zakendeals moest Cruijff in 1979 zijn voetbalschoenen weer onderbinden. Dat deed hij in de Verenigde Staten, bij de LA Aztecs en Washington Diplomats. De seizoenen in Amerika lopen anders dan in Europa. Voordat Cruijff in de zomer van 1981 weer naar de VS trok, zocht hij een club in Europa waar hij zijn vorm op pijl kon houden.

Leicester speelde op dat moment in de First Division, de voorloper van de Premier League. Ze waren het seizoen ervoor kampioen geworden van de Second Division en met succesmanager Jock Wallace hoopten ze het ook een trapje hoger goed te doen. Ondanks dat de spelers ontzettend fit waren en ze aanvankelijk ook goed meededen, verloor Leicester vaak. De club stond op de 22e en laatste plek en leek rechtstreeks terug te keren naar de Second Division. Wallace dacht echter de oplossing voor het probleem te hebben gevonden. Zijn selectie was namelijk erg jong en het ontbrak aan een echte leider op het veld. Toen Wallace hoorde dat Cruijff beschikbaar was, ondernam hij meteen actie.

Natuurlijk was Wallace niet de enige manager die interesse had in de Amsterdammer. Er waren echter opvallend weinig topploegen geïnteresseerd. Cruijff was al 33 en had twee seizoenen in de onbekende Amerikaanse competitie gespeeld. Daarnaast was hij berucht om zijn profileringsdrang en veel managers wilden nu eenmaal geen onrust in hun club hebben. Bovendien wilde Cruijff maar voor een paar maanden tekenen. Dat zorgde er onder meer voor dat hij en Arsenal er niet uitkwamen. The Gunners wilden hem namelijk maar wat graag hebben, maar dan ook voor het seizoen erop. 

Terwijl dit allemaal speelde, moest Leicester naar Anfield. Liverpool zou dat jaar de Europa Cup I winnen en was al 85 wedstrijden op rij ongeslagen op Anfield. Meer dan drie jaar op rij wist er geen ploeg te winnen in Liverpool. Leicester stond op de laatste plaats en was eigenlijk bij voorbaat kansloos. De geruchten over Cruijff waren echter ook bij de spelers doorgedrongen. Er gingen zelfs verhalen dat ‘El Salvador’ zou komen kijken naar zijn misschien wel toekomstige ploeggenoten. Die wilden natuurlijk niet afgaan en speelden een geweldige wedstrijd. Na negentig minuten stond het 1-2. De grootste stunt van het seizoen was een feit.

Ondertussen kreeg Cruijff drie aanbiedingen: van HSV, Levante en Leicester. In die jaren waren Nederlanders niet snel geneigd om naar Duitsland te verkassen en zeker geen voetballers die de WK-finale van 1974 hadden gespeeld. HSV viel dus snel af. In Leicester bleef men ondertussen geloven in de komst van Cruijff en dat wierp zijn vruchten af. Ook Manchester United werd verslagen en alsof dat niet genoeg was, werd ook nog eens gewonnen op White Hart Lane. Alleen al het nieuws dat Cruijff zou komen, was genoeg voor de spelers van Leicester om uit de degradatiezone te kruipen.

Een paar dagen na de winst op Tottenham durfde Leicester het nieuws wereldkundig te maken: Cruijff zou binnen een paar dagen een contract tekenen bij The Foxes. In The Sun stond het hele contract zelfs afgebeeld. Hij zou de resterende elf wedstrijden vierduizend pond per wedstrijd krijgen, met daarop nog een bonus als de club zich zou handhaven. Er stond ook een heel verhaal in de krant over de relatie tussen Cruijff en manager Jock Wallace. Die kenden elkaar goed van een wedstrijd tussen Ajax en Rangers, waar de Schot destijds manager was. Wallace zelf werd ook geïnterviewd en vertelde dat het allemaal rond was met zijn vriend, op een of twee kleine puntjes na.

Ondertussen schrok Levante zich rot. Ze waren ervan overtuigd dat Cruijff naar hen zou komen. Levante speelde in de Segunda Division, maar deed wel mee om promotie. De mensen uit Valencia hadden verwacht dat Cruijff zeker voor zijn geliefde Spanje zou kiezen. De penningmeester van Levante maakte een snel rekensommetje en voorspelde dat de toeschouwersaantallen zouden stijgen van vijfduizend per wedstrijd naar twintigduizend. Er kon dus een topcontract worden klaargelegd voor Cruijff. Op het laatste moment kreeg de zaakwaarnemer van Cruijff nog een contract voor zijn neus. En wat voor een! Cruijff kon bij Levante maar liefst 75.000 pond krijgen voor de rest van het seizoen.

Cruijff, toch al niet vies van geld, kon niets anders doen dan dit bod accepteren. Bij aankomst op het vliegveld van Valencia leuterde hij wat over het feit dat Spanje zijn land was en dat hij het klimaat zo fijn vond. Het werd geen succes, want Levante promoveerde niet, Cruijff sprankelde niet en uiteindelijk kon Levante het toegezegde bedrag niet betalen.

Ook in Leicester had het zo zijn effecten. Het was een grote tegenvaller dat Cruijff niet kwam. Het positieve gevoel verdween, samen met de vorm. Leicester City zakte weer weg en degradeerde aan het eind van het seizoen. Wie weet wat er gebeurd was als Cruijff voor Leicester had gekozen…

Leicester City – Stoke City op tv!
Onze partner Ziggo Sport zendt dit weekend onder meer Leicester City – Stoke City (zaterdag, 13.30 uur) live uit op Ziggo Sport en Ziggo Sport Select. 

Check hier welke duels Ziggo Sport dit weekend nog meer live uitzendt.