Als er een bokaal bestond voor de meest flamboyante Italiaanse voetballer aller tijden zou Luigi Meroni (1943-1967) hoge ogen gooien. Met een knipoog naar George Best werd Gigi Meroni ook wel de Italiaanse vijfde Beatle genoemd. Excentriek qua levensstijl en ongrijpbaar binnen de lijnen van het voetbalveld. Zijn eigenzinnigheid was legendarisch. Zo ging hij eens onherkenbaar de straten van Turijn op om mensen te interviewen over… zichzelf.

Hij schreef gedichten en maakte schilderijen. Hij ontwierp kleding en liep zelfs een keer met een aangelijnde haan over het stadsplein van zijn geboorteplaats Como. Hij speelde, recalcitrant als hij was, altijd met afgezakte kousen en zijn wapperende, lange haren waren een teken van jeugdige rebellie tegen de gevestigde orde. Meroni was ook op het speelveld niet voor één gat te vangen. Zowel als linksbuiten, linksbinnen als in de spits wist hij zijn directe tegenstanders op momenten helemaal dol te draaien.

soccerfanshop.nl

Aan het begin van het seizoen 1964-1965 maakte ook Nederland kennis met de belofte Gigi Meroni. Voor de Europacup II speelde Fortuna ’54 in Turijn niet eens onaardig, maar het werd in sluwheid afgetroefd door Torino (3-1). Meroni dribbelde dat het een lieve lust was en trof eenmaal doel.

In maart 1966 werd hij opgeroepen voor het Italiaanse B-elftal, voor een wedstrijd tegen België in Charleroi. De wedstrijd werd gespeeld voor de ogen van veel Italiaanse immigranten en Meroni strooide kwistig met geniale acties. Na afloop daalde prinses Paola van Luik van de tribunes af naar het veld om kennis te maken met Meroni. Nadat de prinses haar bewondering had uitgesproken voor zijn voetbaltalent, zou Meroni hebben geantwoord: “En ik ben blij dat ik kennis heb mogen maken met een prachtige meid.” In die tijd een ongekende brutaliteit. Toch mocht publiekslieveling Meroni meteen doorreizen naar Parijs om zich te voegen bij de A-selectie van de Azzurri. In de tweede helft debuteerde hij naast onder meer Mazzola, Riva en Rivera, met wie hij een ongelooflijk getalenteerde lichting vormde.

In het seizoen 1966-1967 maakte hij een actie voor de eeuwigheid. Plaats van handeling: stadio San Siro in Milaan. Tegenstander: Internazionale. Directe tegenstander: Giacinto Facchetti. De beelden zijn via YouTube te bekijken. In de zeventiende minuut krijgt Gigi de bal in de loop aangespeeld en loopt Facchetti in het strafschopgebied meteen de ruimte dicht, zodat Meroni geen andere keuze lijkt te hebben dan het duel op te zoeken. In een fractie van een seconde bedenkt hij zich en schijnbaar zonder op te kijken krult hij de bal met mathematische precisie langs Facchetti en buiten het bereik van doelman Sarti in de verre kruising. Een wereldgoal die tegenwoordig viral zou gaan. De Farfalla Granata had het talent om zich bij de allergrootsten te voegen.

Maar toen was daar de treurige zondag van 15 oktober 1967. Torino versloeg met een uitblinkende Meroni Sampdoria met 4-2. In de euforie van de overwinning en het getoonde spel besliste trainer Edmondo Fabbri, tegen zijn gewoonte in, dat de spelers niet in trainingskamp hoefden voor de volgende wedstrijd. Ze kregen die avond vrij. Terwijl Meroni met ploeggenoot Poletti overstak, werd hij aangereden waardoor hij een doodsmak maakte. De stad Turijn kreeg, achttien jaar na de ramp van Superga, een nieuwe nachtmerrie te slikken. Droomvoetballer Meroni was er op slag niet meer.

Op de plek van het noodlottige ongeval staat tegenwoordig een gedenkteken als ode aan wat was en aan wat had kunnen zijn. Een talentvol, weerbarstig enfant terrible, voorbestemd om zowel zijn club als zijn land naar grote hoogten te stuwen. De ongewilde verpersoonlijking van ‘live fast, die young’. Gigi overleed voordat hij zich op het voetbalveld onsterfelijk had kunnen maken. Hij is de grote afwezige op de elftalfoto’s van het Italiaanse elftal van 1968 en 1970.

Zoek bij Meroni niet naar records of aanverwante statistieken. Hij werd slechts 24 jaar en speelde het fantasierijke voetbal dat mensen van alle tijden het hoofd op hol brengt. Zijn impact op de Italiaanse voetbalwereld is niet in cijfers uit te drukken. Of misschien in één: het witte cijfer 7 op een bloedrood shirt.

2d8d8fc1d93ce6dbdac930f3ed325bf2
dsc05283