In 2001 verscheen het boek The Ultimate Drop. George Rowland schreef daarin over de degradatiestrijd in de laagste Engelse profcompetitie. In 1987 was Lincoln City de eerste club die degradeerde uit de Football League (daarvóór kon je alleen weggestemd worden) en de jaren erop volgden meer clubs. Rowlands beschreef wat er van die degradanten terecht was gekomen. Sommige clubs waren kapot gegaan, andere kwamen nooit meer terug in het profvoetbal. Het leek een soort doodsstrijd, vandaar de titel ‘The Ultimate Drop’.

Zelf ben ik twee keer bij een wedstrijd geweest waarbij een club uit League Two kon degraderen, maar beide keren redde die club het. Zaterdag was mijn derde keer en dit keer gebeurde het wel. Hartlepool United degradeerde na 96 jaar uit de Football League.
Voorafgaand aan de wedstrijd tegen Doncaster Rovers, dat op dat moment nog kampioen kon worden, is er geen Monkeyhanger die nog in een great escape gelooft. Niet alleen moet Hartlepool zelf winnen, Newport County moet punten laten liggen en tegen het al uitgespeelde Notts County lijkt dat bijna onmogelijk. Toch zit Victoria Park goed vol, mede dankzij een actie van de club. Ook de pubs in Hartlepool zitten vol. Alcohol zorgt ervoor dat het zelfvertrouwen stijgt. In de hele stad hoor je het “We are staying up” dat gezongen wordt in de kroegen. Zal het misschien dan toch kunnen gebeuren?
6 mei 2017, 17:30

Newport County – Notts County 0-0

Hartlepool United – Doncaster Rovers 0-0

22. Newport County 45-45 (-23)
23. Hartlepool United 45-43 (-22)

De supporters besluiten dat, als hun club degradeert, de fans niets te verwijten mag zijn. Vierkant staan ze achter hun ploeg. Zakkenvullers zijn het, maar deze negentig minuten worden de spelers fanatiek aangemoedigd. Zij moeten het onmogelijke realiseren. In het uitvak heerst ook spanning. Doncaster Rovers staat tweede, een puntje achter Plymouth Argyle. Als die ploeg punten laat liggen, kunnen de Rovers kampioen worden. Er heerst daarom een uitgelaten stemming. Mensen zijn verkleed als kabouters, strandballen zijn meegenomen en zelfs Hulk Hogan is erbij. De boefjes van Hartlepool houden niet van al die vrolijkheid en gooien een paar rookbommen richting hen.

6 mei 2017, 18:01

Newport County – Notts County 0-0

Hartlepool United – Doncaster Rovers 0-1

22. Newport County 46-46 (-23)
23. Hartlepool United 46-43 (-23)

Hartlepool speelt onthutsend slecht, al spelen ze volgens mijn buurman al het hele seizoen zo. Hij vindt het “rubbish”, maar besluit ze toch aan te moedigen. Degradatie lijkt hem vreselijk, want hij is bang dat Hartlepool nooit meer terugkeert. In de National League spelen namelijk veel hobbyclubs van rijke eigenaren waar Pools financieel niet tegenop kan. Daarnaast stikt het van de gevallen grootheden. Met slechts twee promotieplekken is het heel lastig om terug te keren. Daarom moeten de Monkeyhangers het vandaag redden. Maar op het veld maakt Andy Williams de 0-1 voor Doncaster. Het uitvak ontploft, terwijl mijn buurman zijn hoofd schudt. “This is it.” Het lijkt gebeurd voor Hartlepool.

6 mei 2017, 18:02

Newport County – Notts County 1-0

Hartlepool United – Doncaster Rovers 0-1

22. Newport County 46-48 (-22)
23. Hartlepool United 46-43 (-23)

De belangrijkste personen deze dag zijn de mensen die een oortje in hebben en radio luisteren. Doordat iedereen op z’n smartphone de tussenstanden probeert te checken, werkt het internet niet. Het is dus bij de meeste mensen onbekend hoeveel het in Zuid-Wales staat. Alleen de radiomannetjes weten het. Schuin achter mij vertelt iemand dat het, een minuut na de 0-1 van Doncaster, 1-0 is geworden in Newport. Handhaving lijkt nu wel heel ver weg. Vijf punten is het verschil nu. Het nieuws verspreidt zich over de hele staantribune en langzaam verdwijnt het leven uit Victoria Park. Het is nu definitief. Zelfs de Emile Ratelband van Hartlepool, gekleed in een apenpak, gelooft er niet meer in.

6 mei 2017, 18:46

Newport County – Notts County 1-1

Hartlepool United – Doncaster Rovers 0-1

22. Newport County 46-46 (-23)
23. Hartlepool United 46-43 (-22)

Na rust is de sfeer gelaten. In het uitvak daagt Hulk Hogan enkele bejaarden van Hartlepool United uit en krijgt de mascotte van de uitploeg het aan de stok met een steward. Dat is zo’n beetje het vermaak, totdat de man met de radio ineens droog “one one in Newport” zegt. Wat er dan gebeurt, behoort tot een van die rare voetbalwetten. Op de tribune gloort er weer hoop, er wordt gezongen en de hoop slaat over op het veld. Met deze tussenstand in Wales heeft Hartlepool het weer in eigen hand. Alleen nog even winnen van Doncaster Rovers, dat op dit moment de titel virtueel in handen heeft. “We are staying up, we are staying up.”

6 mei 2017, 18:59

Newport County – Notts County 1-1

Hartlepool United – Doncaster Rovers 1-1

22. Newport County 46-46 (-23)
23. Hartlepool United 46-44 (-22)

Manager Matthew Bates besluit mee te gaan met het sentiment op de tribune en gooit maar liefst twee extra aanvallers in de ploeg. De Monkeyhangers moeten scoren, dus dan zijn extra spitsen wel handig. Het kan ook zomaar 0-4, 0-5 worden, maar liever helemaal kapot dan voor de veilige optie kiezen. De wissels werken en een kwartier voor tijd maakt Devante Rodney de 1-1. Een kleine pitch invasion volgt. Op de tribune vliegt iedereen elkaar in de armen. Je voelt het overal: het gaat gebeuren. Hartlepool gaat straks gewoon nog een keer scoren.

6 mei 2017, 19:08

Newport County – Notts County 1-1

Hartlepool United – Doncaster Rovers 2-1

22. Hartlepool United 46-46 (-21)
23. Newport County 46-46 (-23)

Hartlepool United blijft maar aanvallen. Er moet namelijk nog een doelpunt worden gemaakt. Voetbalsupporters zijn van nature defaitistisch, maar iedereen om mij heen is ervan overtuigd dat de 2-1 gaat vallen. ‘De Twaalfde Man’ is vaak een cliché, maar vandaag is het publiek echt een extra speler. En met dat overtal blaast Hartlepool de titelkandidaat van het veld. Rodney maakt 2-1 en een nieuwe pitch invasion volgt. “We are staying up, we are staying up”, galmt door het stadion. Ik sta zelf ook mee te juichen. Ik heb zo’n zeshonderd wedstrijden gezien in Groot-Brittannië, maar deze komt zeker in de top 10 van meest bijzondere duels. Zelden heb ik zo’n intense sfeer meegemaakt. Hartlepool gaat dit nooit meer weggeven, maar kan Notts County het nog zeven minuten uithouden tegen Newport County?

6 mei 2017, 19:14

Newport County – Notts County 2-1

Hartlepool United – Doncaster Rovers 2-1

22. Newport County 46-48 (-22)
23. Hartlepool United 46-46 (-21)

“Hoop is gevaarlijk. Hoop kan iemand helemaal gek maken.” Deze quote is van Red uit de film The Shawshank Redemption en is vandaag erg van toepassing op de Monkeyhangers. Een minuut voor tijd maakt Newport County namelijk de 2-1. Iedereen weet meteen dat het nu over is. Notts County gaat nooit meer scoren en dat klopt.

Ondanks de knappe overwinning is Hartlepool United na 96 jaar geen Leagueclub meer. Mensen slaan hun handen voor het gezicht, terwijl anderen onbedaarlijk huilen. Supporters kijken verweesd voor zich uit, terwijl andere Monkeyhangers er bij gaan zitten. Totale ontreddering. En vooral de gedachte wat er nu gaat gebeuren. De afgelopen jaren kwam slechts zelden een club meteen terug na de degradatie. De meeste clubs zitten nog altijd in de National League, terwijl de afgelopen jaren ook vier degradanten failliet gingen. Voor Hartlepool United en hun fans is de toekomst erg onzeker na deze ultimate drop.