Sinds dit seizoen zijn er niet alleen vier voorrondes in de Champions League, maar is er ook nog een kwalificatietoernooi om aan de eerste voorronde mee te doen. Dat wordt gespeeld in Gibraltar tussen de kampioen van dat land en die van Kosovo, San Marino en Andorra. De halve finales waren een paar dagen geleden en vanavond is de finale tussen het Kosovaarse Drita en Lincoln Red Imps uit Gibraltar. Toevallig twee clubs die ik voor mijn Pot 6-boek bezocht.

Omdat de UEFA minder, minder, minder kampioenen in de Champions League wil, zijn er al 26 van de 32 plekken vergeven. Uiteraard vooral aan de grote landen. De nummers een tot en met vier van Spanje, Engeland, Duitsland en Italië zijn automatisch geplaatst en ook de gehele top 3 van Frankrijk mag meteen instromen. Voor de overige zes plekken moeten 53 clubs gaan strijden. Eigenlijk schandalig, maar zolang de kleine landen akkoord blijven gaan met dit soort maatregelen van de megalomane UEFA mogen ze eigenlijk niet klagen.

Maar terug naar de voorronde. Drita tegen Lincoln Red Imps dus, waarvan de winnaar het in de eerste voorronde mag opnemen tegen het Zweedse Malmö FF. Lincoln Red Imps zal veel mensen wel iets zeggen. In 2016 won het namelijk de heenwedstrijd in de CL-voorronde tegen Celtic met 1-0. Het was zelfs nieuws in Nederland. Voor mijn boek sprak ik met Lee Casciaro (36), de politieman die het enige doelpunt maakte. Ik vroeg hem natuurlijk meteen na dat ene doelpunt. Casciaro: “Gek genoeg had ik voorafgaand aan de wedstrijd al een goed gevoel. Ik was blij dat we eerst hier in Gibraltar zouden spelen. Het kunstgras was vreselijk slecht en dat speelde natuurlijk in ons voordeel. Daarnaast had Celtic met Brendan Rodgers net een nieuwe manager aangesteld en moest de ploeg nog op elkaar ingespeeld raken. Wij kenden elkaar natuurlijk al goed en waren positief gestemd voor de wedstrijd.

Ik stond die wedstrijd tegenover Efe Ambrose, een Nigeriaans international. Een goede verdediger, maar ook iemand die bekendstaat weleens zijn concentratie te verliezen. Dat gebeurde tegen mij. Bij het doelpunt dekte hij mij verkeerd en de bal kwam door het kunstgras veel trager aan dan hij had verwacht. Ik wist precies hoe snel die bal zou komen, speelde hem uit en maakte de 1-0. We konden het volhouden en de stunt was een feit. Dat we er uiteindelijk uitvlogen was geen verrassing. Al viel de 3-0 nederlaag in Glasgow mij uiteindelijk nog mee.”

Casciaro heeft alleen maar gespeeld bij Lincoln Red Imps. De recordkampioen pakte 22 keer de titel en won zeventien maal de beker. Van 2003 tot en met 2016 en in 2018 werd Lincoln steeds kampioen. Hoe komt het dat die club zo sterk is? Casciaro: “Alle topspelers van Gibraltar staan bij Lincoln Red Imps onder contract. Lincoln is ook sterker dan het nationale elftal. Wij kunnen nooit tegen elkaar spelen omdat veel internationals bij Lincoln onder contract staan, maar de Imps zouden zeker winnen. De club kan buitenlandse spelers aantrekken op plekken die in het nationale elftal wat zwak zijn, zoals bijvoorbeeld de doelman. Onze concurrenten komen wel dichterbij. Zo werd Europa FC in 2017 ineens kampioen met bijna alleen maar Spanjaarden, maar dat is voor Lincoln geen reden om het beleid te veranderen en ook ineens veel buitenlanders te gaan halen.”

Tijdens mijn bezoek aan Kosovo had ik het geluk dat de grootste derby van het land werd gespeeld. Drita en Gjilani komen allebei uit Gjilan, de voetbalhoofdstad van het land. De Anamorava Derby, vernoemd naar een vallei ten zuiden van Gjilan, gaat tussen de blauwen van FC Drita en de roden van KF Gjilani. De roots van KF Gjilani gaan terug tot 1945, toen de club Crvena Zvezda Gnjilane (Rode Ster Gjilan) werd opgericht. De naam zegt het eigenlijk al. Dit was de club van de communistische partij, populair bij de machthebbers in de stad. Twee jaar later werd Drita opgericht. Hier zaten Albanese intellectuelen achter.

Drita betekent ‘Licht’ in het Albanees. De club moest een lichtpuntje worden voor de Albanese arbeidersklasse van Gjilan. Ondanks het feit dat de club vooral populair is bij de armere bevolking van de stad, is de naam van de ultras vrij elitair: Intelektualët, een eerbetoon aan de oprichters. Gek genoeg is het logo geen pijp rokend mannetje met een monocle in een jasje van tweed, maar een boze buldog. Dan is het logo van de ultras van Gjilani logischer. De Skifterat, dat ‘Valken’ betekent, hebben die vogel als symbool.

De derby is een van de tofste die ik ooit bezocht heb (lees er meer over in Pot 6). Ik mag tijdens de wedstrijd meelopen met de mannen van Intelektualët. Het begint in een kroeg met veel vuurwerk, een corteo met veel vuurwerk en een staantribune met veel vuurwerk. De wedstrijd zelf is ontzettend slecht, maar er gebeurt zoveel naast het veld dat ik daar gelukkig amper op hoef te letten. De wedstrijd wordt vijf keer stilgelegd door onder meer een drone die over het veld vliegt, een bekogeling van het veld met vuurwerk door beide supportersgroepen en uiteindelijk een confrontatie tussen de ultras en de politie waarbij ik zelf ook traangas in mijn gezicht krijg. Drita verliest met 0-1 en de spelers moeten zich melden bij de ultras. Ze worden flink uitgescholden en uiteindelijk krijgt een van de spelers de opdracht om zijn geslachtsdeel te laten zien aan de uitfans. De voetballer doet dat braaf en daardoor staat het volgens de fans van Drita 1-1. Ik ben benieuwd hoeveel van die mannen van Intelektualët vanavond aanwezig zijn in Gibraltar. Ze zijn bloedfanatiek, maar de reis is natuurlijk wel aan de prijs.

‘Pot 6 – Op bezoek bij de voetbaldwergen van Europa’ wordt op zondag 15 juli gepresenteerd, maar je kunt hem nu alvast pre-orderen. Het boek is namelijk in een beperkte oplage verkrijgbaar en alléén in de Staantribune Webshop. De bestelde exemplaren worden uiterlijk maandag 16 juli verstuurd.