Een keer op Wembley spelen is de droom van iedere Engelse voetballer. Dat is ook mogelijk als je niet zo heel goed bent. Het enige wat je daarvoor moet doen is de finale halen van de FA Vase, een bekercompetitie voor teams uit de lagere regionale leagues. De voetballers van Morpeth Town, een piepklein clubje uit het hoge noorden van Engeland, zijn dit jaar de gelukkigen. Afgelopen zaterdag wonnen ze de halve finale. Op 22 mei is Morpeth Town de absolute underdog tegen Hereford FC. De kans dat ze de finale zullen winnen is nihil, maar niemand kan de herinneringen van de supporters meer afpakken. Zij hebben hun club op Wembley zien spelen. Een club die een paar jaar geleden bijna dood en begraven was.
Morpeth DSC01932
De FA Vase is een relatief nieuw toernooi. Tot 1974 bestond de FA Amateur Cup. Dat bekertoernooi was voor alle clubs die niet in de Football League speelden en dat waren er nogal wat. De finale van de FA Amateur Cup werd op Wembley gespeeld en trok regelmatig honderdduizend toeschouwers. Maar de naam voelde niet goed meer in de jaren zeventig. Veel spelers werden namelijk betaald, waardoor de echte amateurs geen kans hadden. De FA besloot daarom de FA Amateur Cup op te splitsen in de FA Trophy en de FA Vase. Die eerste beker is voor clubs die op het vijfde tot en met achtste niveau spelen en de tweede voor clubs vanaf het negende niveau. De finales van beide cups worden op Wembley gespeeld en dat is vooral voor de clubs in de FA Vase erg bijzonder. Normaliter zullen voetballers uit die leagues daar nooit spelen.

Morpeth DSC01858
Morpeth Town speelt in de Northern League, een competitie in het noordoosten van Engeland. Je zou het de negende divisie kunnen noemen. Overigens wel een competitie met een enorme historie. Na de Football League is het de oudste competitie ter wereld. Veel clubs in de Northern League komen uit de negentiende eeuw. Zo ook Morpeth Town, dat in 1894 is opgericht. Het is niet een van de grotere amateurclubs in de regio. Ze hebben gewoon een topseizoen. Een soort Leicester City dus. In 2010 eindigde de club nog als laatste in de Northern League en degradeerde Morpeth naar de tweede divisie van die competitie. Veel lager kan niet, maar zelfs daar werden ze laatste. De club leek op sterven na dood, toen ze ook nog eens hun ground moesten verlaten omdat Craik Park niet meer voldeed. Maar het kwam goed. Het stadionnetje werd opgeknapt, de Highwaymen – die bijnaam dankt de club aan het feit dat de A1 vroeger dwars door Morpeth liep – promoveerden weer en zijn sindsdien een nette middenmoter. Dat ze Wembley hebben bereikt, is eigenlijk een grotere prestatie dan als Leicester de Premier League zou winnen.
Morpeth DSC01884
Morpeth klinkt als een Death Metal band, maar het is een vrij lieflijk plaatsje. Er zijn veel restaurants, wat oude gebouwen, flink wat pubs en een voetbalclub. Die voetbalclub bezocht ik zaterdag. Normaal zoek ik altijd op wat voor ground het is, maar dat had ik in dit geval niet gedaan. Ik laat mij graag verrassen. En een verrassing was het. Craik Park ligt in een bosrijk gebied en parkeren is onmogelijk. Wij mochten daarom de auto in het stadionnetje zetten, recht achter het doel. Het is zelfs mogelijk om in de auto te blijven zitten en zodoende een soort skybox te hebben.

Morpeth DSC01945
Omdat de club eigenlijk maar heel klein is, stelt de hele ground ook weinig voor. Er is een kleine tribune met stoeltjes en een overdekte staantribune. Een shed, zoals ze dat in Engeland noemen. Om toch wat extra volk kwijt te kunnen, heeft de club twee verrijdbare tribunes gehuurd. Ooit waren er zevenhonderd mensen bij Morpeth, nog altijd het record.

Morpeth DSC01856
Morpeth DSC01893
Morpeth DSC01938Morpeth DSC01908Morpeth DSC01879
De social club was afgeladen vol. Iedere voetballiefhebber in Morpeth wilde bij deze wedstrijd zijn. Vanuit Essex waren ook tientallen supporters  met tegenstander Bowers & Pitsea meegereisd. De heenwedstrijd werd 2-2, nadat Morpeth lange tijd met 0-2 had voorgestaan. Dat deed pijn, las ik in het programmaboekje, en de grensrechter kreeg hiervan de schuld.

Morpeth DSC01917Morpeth DSC01907
Het veld was echt een drama. Zelfs knollentuinen zien er beter uit. Het verbaasde mij niets dat er al zoveel wedstrijden waren afgelast dit seizoen. Morpeth Town kon beter met het veld omgaan en speelde de eerste 25 minuten echt goed. Dat had ik niet verwacht op dit niveau. Ze kwamen op 1-0, maar vergaten het af te maken. Bowers & Pitsea kwam nog voor de rust terug en omdat uitdoelpunten in deze competitie niet dubbel tellen, waren de Highwaymen weer terug bij af.

Morpeth DSC02007Morpeth DSC01995Morpeth DSC01974Morpeth DSC01961
Overal was het druk. Het toeschouwersrecord werd flink verbeterd, want er waren 1.256 toeschouwers. Dat was iets meer dan waarop de club had gerekend. De rij voor de toiletten (drie urinoirs) was enorm lang, de tap kon de vraag amper aan en de warme broodjes gingen als warme broodjes over de toonbank. De penningmeester had het lachend aan kunnen zien, ware het niet dat hij bezig was met het verzamelen en omspoelen van lege bierglazen.

De tweede helft zakte het niveau wat. Bowers & Pitsea beperkte zich tot schoppen en dat leverde gek genoeg maar één rode kaart op. Ik maakte mij al op voor de verlenging, totdat Morpeth ineens scoorde. Feest langs de kant. De mannen uit Essex waren op en Morpeth mag naar Wembley. Uiteraard volgde er een pitch invasion en als er succes is, sta ik vooraan of – zoals in dit geval – op het veld. Dat lag er echt heel erg slecht bij, zag ik. In Nederland zou deze wedstrijd zeker zijn afgelast. Het viel mij ook op hoe blij de spelers van Morpeth waren en hoe verdrietig die uit Essex. Ik zag huilende spelers, zowel van vreugde als verdriet.

Morpeth DSC02017 Morpeth DSC02028 Morpeth DSC02034 Morpeth DSC02036
Het was echt heerlijk om hier bij te zijn. Deze wedstrijd zal voor altijd in de historie van Morpeth Town staan geschreven. Een unieke prestatie. Voor iedereen rondom de club is het nu aftellen tot 22 mei. De Northern League gaan ze niet winnen en degraderen lukt ook niet meer. Alleen moeten er nog wel minstens 22 wedstrijden worden gespeeld de komende weken. Omdat de competitie klaar moet zijn op 7 mei (eigenlijk 30 april, maar de FA gunde de Northern League een week extra), speelt Morpeth vanaf nu op zaterdag, maandag, woensdag en weer zaterdag. Er zit ook nog een keer een donderdagwedstrijd bij, omdat het anders niet lukt. De Highwaymen spelen dan twee avonden op rij. Daarnaast zit Morpeth nog in de halve finale van de Northumberland Senior Cup, maar als ze slim zijn, verliezen ze die expres.
Morpeth fixtures
Gisteravond mochten de helden van zaterdag weer aan de slag, een uitwedstrijd tegen Jarrow Roofing. Morpeth Town won knap met 2-3, maar ik denk niet dat de uitslag iemand bij de club interesseert. Die zijn alleen maar bezig met de finale van eind mei in Londen, waarvoor ze een flinke rit van 491 kilometer moeten afleggen.
Morpeth kaart