Manchester City speelde in april 2007 een uitwedstrijd bij Watford. Liam Gallagher – destijds nog frontman van Oasis – zat in het uitvak (en werd door de City-fans toegezongen met Who are ya?), de oude East Stand van Vicarage Road stond nog rechtop, City had geen rooie cent te besteden en was blij dat ze er niet uitvlogen, Watford degradeerde die dag en bij The Citizens speelde het supertalent Michael Johnson mee.

Johnson en verdediger Micah Ricards zouden de toekomst van City zijn. Er werd veel van de spelers verwacht. Vooral van Johnson, die een paar maanden later een wereldgoal zou scoren tegen Derby County. 

Een maand later maakte hij weer een mooie, ditmaal tegen Villa. Maar sinds 2008, hij was toen net twintig jaar, is er weinig meer van hem vernomen, op de randzaken na. Op 15 januari 2013 werd Johnson, nog in het bezit van een contract tot 2014, afgekocht door City. Hij is inmiddels dertig en het is maar de vraag me of we hem nog ooit terug zullen zien op een voetbalveld.

In 2007 lag de wereld nog aan zijn voeten. Sven-Goran Eriksson, de nieuwe manager van City, noemde hem een toekomstige international en wilde Johnson voor geen enkele middenvelder ruilen, zelfs niet voor Steven Gerrard. Het was uitgerekend het Liverpool van Gerrard dat een bod van tien miljoen pond op Johnson deed. Maar City wuifde het aanbod weg, want de club had dankzij een Thaise overname de centen niet nodig. Johnson was een vaste waarde in Jong Engeland, maar eind 2007 ging het voor het eerst mis: hij kreeg een hernia en moest onder het mes. Maanden lag hij eruit, maar na zijn operatie keerde hij weer terug in de basis.

In het begin van het seizoen 2008-2009 was Johnson weer gewoon basisspeler. Hij leek hersteld te zijn van zijn blessure en met Elano en Ireland vormde hij een goed middenveld. Ondertussen werd City overgenomen door Arabieren. Johnson raakte weer geblesseerd en kon bijna een jaar niet spelen. Toen hij terugkeerde bij de groep, zag hij allemaal nieuwe gezichten.

Ineens was Johnson niet meer dé hoop van de fans, maar mannen als Robinho, Adebayor, Santa Cruz en Tévez hadden die rol overgenomen. Op het middenveld was de concurrentie ook moordend geworden. Pas eind september maakte hij zijn eerste minuten in het elftal, maar dat was van korte duur. In december raakte Johnson zwaar geblesseerd aan zijn knie tijdens een trainingspotje en lag hij er weer maanden uit.

Er bleven ondertussen maar sterren komen en Johnson raakte steeds verder uit zicht. Hij scoorde nog wel, maar dat gebeurde in de nachtclubs van Manchester. Johnson deed zich tegoed aan de drank en fastfood en er werd gefluisterd dat hij ook graag cocaïne snoof. In 2011 werd hij daarom voor een seizoen uitgeleend aan Leicester City. Die betaalden een miljoen pond voor hem, maar schrokken zich kapot toen ze de totaal niet-fitte Johnson zagen. Hij speelde slechts zeven matige potten voor Leicester en werd weer teruggestuurd naar Manchester. Sindsdien is er op het voetbalveld weinig meer vernomen van Johnson, die van blessure naar blessure rolde.

Wel kwam hij in het nieuws omdat hij tweemaal beschonken achter het stuur had gezeten. City wilde van hem af. Met zijn 25.000 pond per week was Johnson een van de slechtst verdienende spelers in de selectie, maar hij deed het imago van de club geen goed. Trainer Roberto Mancini vond hem een probleemgeval worden. Er lekten foto’s uit op Twitter, waarop een nogal zware Johnson te zien is (voor en na). Toen vond City het genoeg en ze kochten hem uit.

Het einde van het voormalige wonderkind? Of zouden we hem ooit nog terugzien? Laten we hopen op het laatste, want natuurlijk is hij zelf ook schuldig, maar Johnson is ook slachtoffer van zijn vele blessures en had net pech dat City alles kon kopen wat ze wilden. Wie weet heeft zijn favoriete club Leeds United nog een plekje voor hem over en gaan we ooit nog wat van Michael Johnson horen.

Everton – Manchester City op tv!
Onze partner Ziggo Sport zendt dit weekend onder meer Everton – Manchester City (zaterdag 18.30 uur) en Chelsea – Tottenham Hotspur (zondag 17.00 uur) live uit op Ziggo Sport en Ziggo Sport Select.