De Kaldenkerkerweg en VVV zijn onlosmakelijk met elkaar verbonden. Sinds de oprichting van de Venlose club speelt VVV zijn thuiswedstrijden aan deze weg. Vanaf 1972 in stadion De Koel, en daarvoor in het stadion De Kraal. Dat laatste stadion gebruikt VVV nog steeds gebruikt als trainingsaccommodatie. Tussen de struiken en de bossen door, kun je de tribunes zelfs nog zien.

Via het gelijknamige restaurant De Kraal kun je tussen de hekwerken naar binnen lopen. Daar zie je al gelijk de eerste verrassing: de oude kassahokjes, waar doorheen de fans van VVV het stadion decennialang konden betreden. Het trainingsveld ligt er strak bij. Als je oog voor detail hebt, zie je dat dit niet zomaar een trainingsveld is. De betonnen pilaren aan de zijkant van het trainingsveld, die soms rechtop en soms scheef staan, geven de grens aan waar het trainingsveld stopt en de vergane glorie start. Tussen de struiken door kun je zelfs nog verroeste stangen zien, die de pilaren met elkaar verbinden. Onder die struiken en bomen liggen de oude tribunes van De Kraal, wachtend om opnieuw ontdekt te worden.

soccerfanshop.nl

De oude tribunes van Stadion De Kraal in 2011

De oude tribunes van stadion De Kraal in 2011.

In 2011 groeiden de berkenbomen voor de tribunes van Stadion De Kraal

In 2011 groeiden de berkenbomen voor de tribunes van De Kraal.

De plaats waar vroeger een houten tribune stond, is nu leeg en vervallen

De plaats waar vroeger een houten tribune stond, is nu leeg en vervallen.

Een oude foto herinnert aan uitpuilende tribunes

Een oude foto herinnert aan uitpuilende tribunes.

Aan de overkant van de lange zijde is een gapend gat. Een pijnlijk gat, dat herinnert aan de oude, houten zittribune die daar ooit stond en ten prooi viel aan vlammen. Tegenwoordig staan er kleine hokjes en een grijs gebouwtje. Nieuwsgierig geworden loop ik naar de overkant en zie daar een grote foto van VVV – Feyenoord uit 1959, met uitverkochte tribunes op de achtergrond. Ooit bevolkten 15.000 mensen deze tribunes.

In de zomer zijn de opgangen naar de oude tribunes overwoekerd

In de zomer zijn de opgangen naar de oude tribunes overwoekerd.

Een van de oude afrasteringen tussen tribunes en het veld.

Een van de oude afrasteringen tussen tribunes en het veld.

De natuur heeft de overhand op de tribunes

De natuur heeft de overhand op de tribunes.

Het opheffen van de Tweede Divisie in 1971 luidde het einde van De Kraal in. Het stadion had achterstallig onderhoud en de KNVB voerde voor die tijd strenge veiligheidsmaatregelen in. De Kraal was ongeschikt om nog in te spelen en VVV moest snel op zoek moet naar een nieuw onderkomen. De club besloot pal naast het stadion een nieuw stadion te bouwen: De Koel. In januari 1972 speelde VVV de laatste thuiswedstrijd in De Kraal, tegen PEC Zwolle. De wedstrijd gaat, tot teleurstelling van de duizenden toeschouwers, verloren. Maar er is een geluk bij een ongeluk: het nieuwe veld in De Koel is nog niet klaar en VVV besluit haar thuiswedstrijd tegen Eindhoven in De Kraal af te werken. Op 6 februari 1972 wint VVV met 1-0 van EVV en dus sluit de club het verblijf in het stadion gepast af. Clubtopscoorder Heijnen maakt voor 6.500 fans de enige treffer.

Roest, struiken en bomen

De oude entreepoorten van De Kraal

De oude entreepoorten van De Kraal.

Tegenwoordig wordt het stadion als trainingscomplex gebruikt. In de lente en de zomer worden de tribunes overwoekerd door struiken en bomen, maar in de winter kun je de oude glorie van het stadion zien. De stadionlampen van De Koel zijn zichtbaar aanwezig en eisen op wedstrijddagen alle aandacht op. Maar hier, in De Kraal, daar is VVV geboren en groot geworden. Wat een brok tastbare geschiedenis!

Het veld ligt er in goede staat bij

Het veld ligt er in goede staat bij.

Overwoekerde opgangen naar de tribunes

Overwoekerde opgangen naar de tribunes.