Een moment van zware emotie onttrekt zich vrijdagavond aan de voorzijde van het Fortuna Sittard Stadion. Een levensgrote, in brons gegoten beeltenis van Fernando Ricksen wordt onthuld nabij de ingang van de supporterskroeg.

Een honderdtal supporters zingt Fernando Ricksen toe. De hoofdpersoon in kwestie is zichtbaar geroerd. Maar ook alle andere aanwezigen hebben moeite het droog te houden. “Een fan had na de documentaire van Fernando, The Final Battle, een poll op Twitter gezet over wat we nog voor Fernando konden betekenen. Het overgrote merendeel koos voor een beeld. Er is wel eens vaker over gesproken, maar dat is nooit concreet geworden. Nu was het moment”, aldus Dieuwertje Mangeng, een van de initiatiefnemers van het beeld.

De ingang van de supporterskroeg is in alle opzichten de juiste plek voor zo’n standbeeld. De supporters van Fortuna Sittard zijn immers de initiatiefnemers van het beeld, dat is opgetrokken op steenworpafstand van de toog en daarmee onbedoeld symbool staat voor hoe Ricksen bij veel voetballiefhebbers in Nederland en Schotland bekendstaat: als de man die wel eens dronken op het voetbalveld stond en in beschonken toestand ooit de voorzitter van Glasgow Rangers in het zwembad gooide. Maar bovendien iemand die nooit verzaakte, voorop ging in de strijd. Slok op of niet. En zeker in Sittard niet, waar hij in 2009 een opmerkelijke comeback beleefde in de herfst van zijn carrière. “Fernando wordt op handen gedragen door de supporters. Het had naar ons idee geen mooiere plek kunnen krijgen”, zegt Dieuwertje.

De uitspattingen buiten het veld liet Ricksen optekenen in zijn biografie Vechtlust, maar inmiddels is de oud-international helaas ongevraagd ambassadeur van de strijd tegen de spierziekte ALS, waar hij sinds 2013 aan lijdt. Ricksen is een kind van de club en heeft een aardige staat van dienst.

Toch is voor veel buitenstaanders de vraag waarom uitgerekend de oud-speler van Fortuna, AZ, Rangers en Zenit een standbeeld verdient. “Er zijn uiteraard genoeg Fortunezen die het verdienen om, op welke manier dan ook, geëerd te worden”, legt Dieuwertje uit. “Maar we hebben nu voor Fernando gekozen, omdat hij terugkwam naar Fortuna Sittard en ons shirt weer opnieuw aantrok. Dit terwijl Fortuna in erg slecht weer zat, zowel financieel als sportief. We stonden laatste op het moment dat Fernando in de uitwedstrijd tegen koploper RKC opnieuw zijn debuut maakte. We hadden toen al 626 dagen geen uitwedstrijd gewonnen. Juist deze wedstrijd, waarin Fernando een belangrijke rol speelde, wonnen we met 3-2.

Fernando had dan wel geen financiële middelen om ons te helpen, maar hij kon wel zijn voeten laten spreken. Hij had er misschien wel voor kunnen kiezen om naar Azië te verkassen en daar nog flink wat te verdienen, maar hij koos voor ons en daar waren we natuurlijk maar al te blij mee. Fortuna Sittard is overigens zelf ook al gestart met het eren van prominente personen in het (nog te realiseren, red.) Fortuna Museum, waar pas geleden het startschot voor is gegeven.”

‘Nooit opgeven’
De onthulling van het beeld gaat logischerwijs gepaard met de nodige emoties. Ricksen is zelf aan een rolstoel gekluisterd en kan nauwelijks nog spreken. Gelukkig kan hij wel aanwezig zijn bij de onthulling. Tranen vloeien rijkelijk, vrienden omklemmen hem stevig. Ook zijn oud-ploeggenoten Kevin Hofland en Mark van Bommel, die het beeld uiteindelijk mogen onthullen, houden het niet droog. Dieuwertje: “De reacties tot nu toe zijn erg goed. Wij hebben aangegeven wat we graag wilden terugzien in het bronzen beeld, namelijk een Fernando Ricksen die vechtlust uitstraalt. ‘Nooit opgeven’ past daarnaast perfect bij onze club. Kijk waar we vandaan komen en kijk waar we nu staan. De credits gaan naar kunstenares Lia Krol.””Ook over de avond zelf was iedereen erg te spreken”, vervolgt Dieuwertje. “Het was bijzonder, mooi en tegelijkertijd heftig en verdrietig. Dat Fernando hierbij aanwezig was, ondanks zijn lichamelijke toestand, zegt natuurlijk ook erg veel. En een dag na de onthulling zag ik al iemand geëmotioneerd en alleen bij het beeld staan. Dit is uiteraard ook wat we hopen: dat mensen kracht en inspiratie halen uit het beeld. Fernando heeft tevens via een goede vriend van hem aangegeven het heel mooi te vinden.”

Achtbaan van emoties
Geluk en verdriet liggen vrijdagavond dicht bij elkaar in het Fortuna Stadion. Ruim drie uur na de onthulling van het beeld stapt Fortuna Sittard dankzij een 2-1 overwinning op Jong Ajax als winnaar van de tweede periodetitel van het veld. Ruim zevenduizend toeschouwers zijn getuige van ‘de eerste prijs sinds 1995’. Dat Fortuna zich in een jaar tijd heeft ontwikkeld van lelijk eendje tot dé verrassing van de Jupiler League noemt Dieuwertje “bevrijdend, eng en fantastisch voor de fans”.

“Zoveel mensen zijn deze club trouw gebleven; ook in de barre tijden. Mensen die altijd hun club moesten verdedigen en werden uitgelachen. Het is een achtbaan vol emoties. Ik heb na de wedstrijd volwassen mannen zien huilen van geluk. Dat is briljant en laat zien hoeveel Fortuna Sittard voor hen betekent. Daarnaast mogen we ontzettend blij zijn dat er opnieuw mensen zijn geweest die de handen ineen hebben geslagen en een risico hebben durven nemen.

Uiteraard mag ik Işitan Gün (voorzitter, red.) niet vergeten. Wat hij voor onze club gedaan heeft, maar ook zijn laagdrempeligheid naar de fans toe, is onbetaalbaar. Na het behalen van de periodetitel genoot hij van een afstandje, tussen de fans in het feestgedruis, buiten bij het supportershome. Hij heeft verstand van zaken en van voetbal en een goed team om zich heen gebouwd. Hij straalt zelfvertrouwen uit en de club ook steeds meer. Ik hoop van ganser harte dat we kunnen blijven verbazen, want dit verveelt geen seconde.”

Fortuna Sittard bestaat op 1 juli 2018 exact vijftig jaar. Supporter en Staantribune-redacteur Martijn Schwillens duikt voor de editie die eind juli uitkomt in het verleden en heden van de eerste profclub van Nederland, die sportief de weg naar boven weer heeft gevonden. In de aanloop naar de zomer zal hij een paar keer schrijven over (randzaken bij) zijn favoriete club.