“I had a wheelbarrow, the wheel fell off. I had a wheelbarrow, the wheel fell off. I had a wheelbarrow, the wheel fell off.” Massaal zingen meer dan tweeduizend meegereisde supporters van Notts County hun lijflied. Theo Robinson heeft net Swindon Town op 3-1 gezet en nu is zelfs het laatste sprankje hoop voor de Magpies verdwenen. Na 131 jaar verdwijnt de club uit de Football League, waarvan het een van de oprichters was.

The Wheelbarrow-song is een metafoor voor het leven. In plaats van een Ferrari, een jacht of kast van een huis, moet jij jezelf tevredenstellen met een kruiwagen. Dat accepteer je en daar valt dan nog eens het wiel vanaf. In het kort is dat het bestaan van een Notts County-supporter, een club waar de successen niet voor het oprapen liggen. In 1888 werd de Football League opgericht door twaalf clubs. Accrington FC, een andere club dan het huidige Accrington Stanley, ging in 1896 failliet, maar de rest bestaat nog. Van de overige elf wonnen alleen Bolton Wanderers, Stoke City en Notts County nooit de landstitel. Notts County is de enige die nooit Europa in ging, al won het wel ooit de obscure Anglo-Italian Cup. Samen met Preston North End is het ook de enige club die nooit in de Premier League speelde. De Magpies degradeerden namelijk in 1992, net op het moment dat het grote geldschip van SKY kwam binnenvaren. “I had a wheelbarrow, the wheel fell off.”

Balende Notts-supporters

Van de Premier League wordt allang niet meer gedroomd. Sinds 1995 lift de club tussen het derde en vierde niveau. Al was er tien jaar geleden ineens hoop. Een consortium uit het Midden-Oosten, genaamd Munto Finance, nam de club over. Volgens de geruchten zat de koninklijke familie van Qatar daarachter. Notts County zou niet alleen de Premier League gaan halen, maar ook aan de Champions League deelnemen. Sven-Göran Eriksson werd aangetrokken als technisch directeur en Sol Campbell kwam de ploeg versterken. Na een paar maanden was er nog steeds geen geld. Munto Finance bleken een stel oplichters te zijn en in plaats van de Champions League moest de club vechten om niet failliet te gaan. “I had a wheelbarrow, the wheel fell off.”

Ian McParland, Dave Kevan, Michael Johnson, Hans Backe, Steve Cotterill, Craig Short, Paul Ince, Carl Heggs, Martin Allen, Keith Curl, Chris Kiwomya, Steve Hodge, Shaun Derry, Paul Hart, Mick Halsall, Ricardo Moniz, Richard Dryden. Jamie Fullarton, Mark Cooper, John Sheridan, Alan Smith, Kevin Nolan, Steve Chettle, Mark Crossley, Harry Kewell en Neal Ardley. Dit zijn de namen van alle managers de laatste tien jaar. Iets van beleid lijkt er niet te zijn bij Notts County. Zo kreeg Ricardo Moniz in 2015 een driejarig contract. Het idee was dat hij het team volgens de Hollandse School zou laten spelen. Wat de supporters kregen te zien was een ultratraag geschuif. Ik was zelf bij Notts County tegen Mansfield Town, een grote derby, en de supporters trokken het niet meer. “I’d rather be an whole afternoon at my mother-in-law”, was nog een van de minst beledigende uitspraken. Terwijl het 0-2 stond, stond Julian Jenner de showpony uit te hangen. “Kick that cunt”, werd er geschreeuwd. Toen dat ook gebeurde, kreeg de back van Mansfield Town applaus van de thuisfans. “I had a wheelbarrow, the wheel fell off.”

Begin 2017 nam de lokale zakenman Alan Hardy de club over. De club had op dat moment geen manager meer, omdat John Sheridan was ontslagen nadat hij had gedreigd de scheidsrechter in elkaar te slaan. Daarnaast lag er een onbetaalde rekening van de belastingdienst, waardoor de club failliet kon gaan. Maar met Hardy leken er eindelijk goede tijden aan te breken. Vorig seizoen eindigde de club nog op een plek in de play-offs en lonkte League One. Maar dit is Notts County. Dat begin dit jaar “Notts County owner Alan Hardy has put the club up for sale hours after accidentally tweeting a picture of a penis” de headline van BBC Sport was, zal niemand verbazen. Het past perfect bij de club. Hardy had per ongeluk een dickpic op Twitter geplaatst en dat vonden tegenstanders geweldig. Notts County – Lincoln City was de eerste wedstrijd na penisgate en in het uitvak hadden de supporters allemaal opblaasbare piemels meegenomen. “I had a wheelbarrow, the wheel fell off.”

Notts-supporters in hun voorlopig laatste EFL-awayday bij Swindon.

Dit seizoen kregen de spelers van Notts County vijf verschillende managers voor hun neus. De rekeningen waren amper te betalen en Hardy stopte geld uit zijn bedrijf in de club. Dat interieurbedrijf, dat hij in 31 jaar had opgebouwd, is daardoor zoveel geld verloren dat het in surseance van betaling is geplaatst. Dat was ook bijna het geval met Notts County. Een Zuid-Afrikaans consortium gaat de club waarschijnlijk overnemen. En toch konden de Magpies zich ondanks alle ellende nog redden afgelopen zaterdag. Winst in Swindon en verlies van Macclesfield tegen Cambridge United en Notts County zou zichzelf redden. Meer dan 2.200 uitsupporters kregen langzaamaan hoop. Macclesfield kwam achter en in vroeg in de tweede helft kwam Notts County op 0-1. Zou het dan toch? Maar dit is Notts County. Macclesfield maakte de gelijkmaker en Swindon kwam op 1-1, 2-1 en zelfs 3-1. Einde verhaal en Notts County speelt volgend seizoen voor het eerst in de Non-League. “I had a wheelbarrow, the wheel fell off.”