Omdat het bij Ajax maar niet wilde lukken om in het eerste elftal te komen, hoopte Louis van Gaal in 1973 bij de Belgische eersteklasser Royal Antwerp FC zijn carrière te lanceren. Maar in tegenstelling tot wat de Amsterdammer zelf dacht, lag het niveau van het elftal toch te hoog voor hem. Bovendien gold in die tijd de regel dat je maar drie buitenlanders mocht opstellen. Met Karl Kodat, Ove Eklund en Flemming Lund had Antwerp al drie spelers die beter waren dan de latere Ajax-trainer. Bovendien hadden zij al meer wedstrijden in een eerste elftal gespeeld.

Als er één indruk overblijft van Van Gaal bij Antwerp, dan is dat wel die van een speler die zijn eigen kwaliteiten te weinig kon inschatten. Van Gaal schroomde niet om als onervaren jongeling opmerkingen te maken over hoe hij vond dat de ploeg moest voetballen. Zijn traagheid was wat hem het meeste parten speelde om in het elftal te geraken. Als dat toch lukte, scoorde hij ook wel eens.


In Johan vertelde zijn vroegere medespeler René Desaeyere in 2001 hoe Van Gaal na een onverhoopte overwinning tegen RWDM, waarbij hij het openingsdoelpunt maakte, een belofte deed: hij zou zijn baard laten groeien tot hij twee keer scoorde in een wedstrijd. Maar die doelpunten lieten zo lang op zich wachten dat de baard er uiteindelijk af is gegaan, omdat de pluizige haren op den duur geen fraaie aanblik meer boden.

Thys voegde er fijntjes aan toe: “Ge hebt de bal nooit, Louis.”

Thys voegde er fijntjes aan toe: “Ge hebt de bal nooit, Louis.”

Maar dé anekdote over Van Gaal bij Antwerp is een conversatie met zijn toenmalige trainer Guy Thys, de latere succesvolle bondscoach van België. Van Gaal was – vond hij zelf – de speler die dankzij zijn overzicht met de bal het meeste kon van de hele ploeg. Dus hij begreep niet dat hij dan zo weinig speelde. Die vraag legde hij ook voor aan zijn trainer. Diens antwoord luidde dat Van Gaal inderdaad het meeste kon als hij aan de bal was. Alleen was er één probleem, voegde Thys er fijntjes aan toe: “Ge hebt de bal nooit, Louis.”

In België brak Van Gaal ook zijn neus. Staantribune speurde onlangs de ‘dader’ op.