Hartlepool United dreigt om te vallen. De Noord-Engelse club, die vorig jaar na een verblijf van 96 jaar in de Football League in extremis degradeerde naar de amateurs, heeft vóór 24 januari ruim 200.000 pond nodig om de salarissen en rekeningen te betalen. Anders wacht surseance van betaling, puntenaftrek en waarschijnlijk een faillissement.

Kromgebogen tegen wind en regen, spoed ik mij door de toegangspoorten van Victoria Park. Het is februari 2013 en een windkracht zeven laat de gietijzeren entree trillen. De regen slaat letterlijk tegen je gezicht. De doorgewinterde groundsman Dave Brown haalt zijn schouders op. “Typisch Engels weer”, vertrouwt hij zijn Nederlandse gasten toe.


Met gepaste trots gaat hij – slechts gehuld in T-shirt– voor in de catacomben van het nostalgische stadion. Hij wijst naar een grote mobiele kachel in het midden van de kleedkamer van Hartlepool United. “Die hebben we deze winter aangeschaft”, vertelt hij. Brown is oprecht trots op de allernieuwste ‘aanwinst’. Het is nauwelijks voor te stellen dat de kleedkamer van The Monkeyhangers, op het moment van ons bezoek hekkensluiter in League One, decennialang verstoken is gebleven van verwarming. De houten bankjes, versleten kledinghangers, twee badkuipen met roestvlekken en de beschadigde vloer doen echter het ergste vermoeden.

Als we vijf minuten later de veel kleinere kleedkamer van de gasten binnenlopen, worden onze vermoedens nog maar eens bevestigd. Nergens hangt een verwarming en de badruimte heeft slechts drie douches die me doen denken aan de inmiddels lang geleden gesloopte kleedkamers van mijn eigen dorpsclub. In de muur bevindt zich een gapend gat. “Een speler van Sheffield United heeft dat gat een paar maanden geleden in de muur geslagen en sindsdien hebben we het maar laten zitten”, lacht Brown. Victoria Park ligt op hemelsbreed 250 meter van de Noordzee. De wind heeft er vrij spel. Nee, het zal geen pretje zijn om in de herfst of winter een uitwedstrijd te moeten spelen in Hartlepool.Later dat seizoen degradeert United kansloos naar League Two. Ook op het vierde profniveau is Pools geen hoogvlieger. Zowel in 2015 als in 2016 kan een nieuwe degradatie net worden voorkomen, maar in mei 2017 valt het doek alsnog. Op de slotdag van het afgelopen seizoen degradeert Hartlepool naar de amateurs. Een 2-1 overwinning op Doncaster Rovers lijkt korte tijd voldoende voor een ‘great escape’, maar naaste concurrent Newport County scoort in de slotminuut zelf de 2-1 (tegen Notts County) en degradatie uit League Two is een feit. Nu lijkt de club zelfs helemaal te worden opgedoekt en dreigt sluiting voor het in 1886 geopende Victoria Park, een overigens geliefd adres onder groundhoppers.Inmiddels is de eerste reddingsactie op touw gezet. Supporter Rachel Cartwright heeft op de website justgiving.com een online fonds geopend waarin supporters en sympathisanten geld kunnen storten. “Wij proberen 200.000 pond op te halen om onze club te redden”, zegt Rachel in de lokale krant Hartlepool Mail. “Deze stad heeft zijn voetbalclub nodig. Never say die!”

De volgende thuiswedstrijd op 20 januari is inmiddels omgedoopt tot Save Pools Day en de hashtag #savepoolsday moet ertoe bijdragen dat Victoria Park tot de nok toe is gevuld als Wrexham die dag op bezoek komt. Tot vorig jaar werden de rekeningen in de Engelse havenstad altijd betaald door John Blackledge. Hij weigert nog langer om als thuisbankier te fungeren na eerder voor ruim twee miljoen euro geïnvesteerd te hebben in de club die in 2005 slechts negentig minuten was verwijderd van promotie (via de play-offs) naar het Championship. Het lijkt inmiddels een eeuwigheid geleden voor de fans, die weten dat 200.000 pond misschien wel genoeg kan zijn voor deze maand, maar dat eenzelfde soort bedrag ook de maand erop en de maand daarop weer nodig zal zijn om de incassobureaus buiten te houden.

En dus is de vrees gegrond dat Hartlepool eenzelfde scenario wacht als eerder Darlington. Die club was ooit de aartsrivaal van Hartlepool, maar ging in 2012 failliet. Ook Torquay United, Leyton Orient, York City, Tranmere Rovers, Stockport County en Kidderminster Harriers zijn er (nog) niet in geslaagd om na hun degradatie uit de Football League terug te keren in het profvoetbal. Sommige van hen zijn inmiddels zelfs actief op het zesde niveau. Of nog erger: Hereford United, Scarborough en Rushden & Diamonds gingen uiteindelijk zelfs helemaal failliet. Wellicht dat de hulp dit keer vanuit de voetballerij zelf komt. Of beter gezegd: van de rijke buurman Middlesbrough FC, dat in 1986 wegens torenhoge schulden uit het eigen stadion werd verbannen en van de FA alleen haar profstatus zou behouden als het de volgende thuiswedstrijden daadwerkelijk zou afwerken. Victoria Park werd de uitvalsbasis voor Boro, dat er twee ‘thuisduels’ zou spelen. “Zij hebben ons toen gered. Tijd om nu ze nu een wederdienst te bewijzen”, twitterde journalist en Middelsbrough-fan Sophie Barley daarom.

Wordt vervolgd.

Tekst: Martijn Schwillens
Foto’s: Joris van de Wier