Het is maart 1995 wanneer Parma-trainer Nevio Scala met een probleem kampt. In de week voor het topduel met medekoploper Milan raakt keeper Luca Bucci namelijk geblesseerd. Het lijkt een aderlating. Niets blijkt echter minder waar. Scala besluit de 17-jarige Gianluigi Buffon te laten debuteren. Het duel eindigt in 0-0, met als uitblinker de onpasseerbare Buffon, die na afloop volop wordt geloofd in de Italiaanse media. Fabio Capello spreekt zijn bewondering uit voor de ervarenheid waarmee tiener Buffon al lijkt te keepen en de Gazzetta dello Sport heeft het over het debuut van een toekomstig wereldkampioen. Het is een mooi begin van een nog mooiere carrière – en Buffon wordt in 2006 inderdaad wereldkampioen. Vanavond staat hij voor zijn duizendste wedstrijd in zijn loopbaan.

Het is een loopbaan waarin Buffon door de jaren heen het nodige respect opbouwt. Gigi – zoals de keeper liefkozend wordt genoemd – is een gentleman. Wanneer Juventus in 2006 als gevolg van het Calciopoli-schandaal naar de Serie B wordt teruggezet, blijft Buffon de Oude Dame trouw. De clubliefde wordt beloond. Juventus promoveert direct en keert terug op het allerhoogste niveau. De trouwe Buffon onderschrijft zijn status als publiekslieveling en elf jaar later is hij dat nog steeds. De keeper is nog altijd actief voor de recordkampioen en is op weg naar zijn zesde landstitel op een rij. Gigi verdedigt de palen met verve.


Dat doet Gigi sinds 2002 ook als eerste doelman van het Italiaanse nationale elftal. Met de Azzurri boekt Buffon zijn grootste succes. De doelman is nagenoeg onpasseerbaar wanneer Italië in 2006 wereldkampioen wordt. In acht duels wordt hij maar twee keer gepasseerd, al blinkt de hele Italiaanse defensie uit, want een paar maanden later wordt Fabio Cannavaro tot wereldvoetballer van het jaar uitgeroepen. Een prijs waarin het aandeel van Buffon niet te onderschatten valt.

Bij terugkomst in Italië komt wereldkampioen Buffon voor Juventus uit in de Serie B. Waar Juventus op dat moment (en nog altijd) in de helft van Italië wordt gehaat, is Buffon een van de weinige spelers die de rivaliteit ontstijgt. Gigi is niet alleen de trots van Turijn, Gigi is de trots van heel Italië. In de Italiaanse stadions klinkt applaus. Het is het resultaat van het WK 2006.

Gianluigi Buffon

Tien jaar later is het alsof er niets is veranderd. Buffon – inmiddels 39 – behoort nog altijd tot de beste keepers ter wereld. Het is het gevolg van het vakmanschap waarmee de goalie zijn beroep uitoefent. De professionaliteit oogst respect. In de vijandige Italiaanse stadions wordt Juventus steevast uitgefloten en uitgekotst. Eén speler ontspringt vaak de dans: Gianluigi Buffon.

Vanavond neemt Buffon het met Italië op tegen Albanië. Voorafgaand aan de interlands van Italië klinkt steevast het Fratelli d’Italia. Zo ook vanavond in Palermo, waar Buffon voor de duizendste keer in zijn leven aan de aftrap van een professionele voetbalwedstrijd verschijnt. Net zoals altijd zal Buffon uit volle borst meezingen. Het is te hopen dat dit tafereel zich nog jaren herhaalt.

Tekst: Willem Haak