Onder de slachtoffers van de Eerste Wereldoorlog die elk jaar op 11 november, Wapenstilstand, worden herdacht, bevinden zich ook voetballers. In 1914 werd namelijk in Engeland het Footballers’ Battalion opgericht, een eenheid die jonge voetballers ertoe moest aanzetten om zich bij het leger aan te sluiten tijdens de oorlog. Op 15 december 1914 kwam zo het 17th Middlesex Regiment tot stand en een paar maanden later telde het ongeveer tweehonderd voetballers van zestig clubs uit de Britse competities in Engeland, Wales en Schotland. Ook officials, supporters en scheidsrechters sloten zich aan.

Pas aan het eind van het seizoen 1914-1915 werd de competitie opgeschort, maar ploegen van het bataljon speelden wel nog tegen League-clubs om soldaten te recruteren. Ook toen ze naar het front trokken, werd er achter de strijdende linies nog vaak gevoetbald. Maar de lijst omgekomen spelers-soldaten werd ondertussen wel steeds langer. Het Middlesex Regiment vocht onder andere in Serre, Arras, Cambrai en bij de Somme.

soccerfanshop.nl

In 2010 werd in Longueval ter nagedachtenis van de voetballers van het 17th Middlesex Regiment die sneuvelden een monument onthuld. De woorden van kolonel Henry Fenwick, die het zeventiende toen leidde, staan er op te lezen: “Ik wist niets van profvoetballers toen ik deze taak op mij nam. Maar ik heb hun waarde leren kennen. Ik zou ze overal durven inzetten. Hun teamspirit was geweldig. En dat kwam vooral door het voetbal, waaruit de kameraadschap kwam die hen verbond. Voetbal heeft een wonderlijke invloed op deze mannen en op het leger in het algemeen.”

Andrew Riddock schreef het verhaal achter het bataljon neer in het boek When the Whistle Blows: The Story of the Footballers’ Battalion in the Great War, waarvan een deel terug is te vinden op de website footballandthefirstworldwar.org, met oude foto’s en lijsten van overleden voetballers per club en op naam.

Een van hen is Larrett Roebuck, die overigens geen deel uitmaakte van het Footballers’ Battalion. Zijn naam staat gegraveerd in het Belgische Ploegsteert Memorial, een van de vele monumenten ter ere van gesneuvelden uit de Eerste Wereldoorlog. Roebuck diende in het York and Lancaster Regiment en liet het leven op 18 oktober 1914. Niet alleen voetbalde hij voor Huddersfield Town, hij was ook – zo wordt aangenomen – de eerste speler uit de English Football League die sneuvelde als soldaat in de Eerste Wereldoorlog.