Voor ons ligt de prachtige oude tribune van de Alfred Davies Memorial Ground. Als we het terrein oplopen, komt een oudere man ons tegemoet. Aan zijn houding te zien heeft hij het druk met zijn werkzaamheden. “Excuse me lads, wat komen jullie hier doen?” Als we beleefd uitleggen dat we een voetbaltocht maken door Engeland en het stadion van Marlow FC speciaal aandoen vanwege de hoofdtribune, wordt de meneer enthousiast. “Welcome, welcome! Leuk om wat Nederlanders hier te zien. Oh, and please call me Ray.

Het district Buckinghamshire herbergt het stadion van een club met een verhaal. En niet zomaar een verhaal, zo vertelt Ray. Marlow FC werd in 1870 opgericht en kende met Cuthbert Ottaway de eerste speler die aanvoerder van het Engelse nationale elftal was. The Blues speelden in het seizoen 1871-1872 voor de eerste keer mee in de strijd om de FA Cup. Marlow FC is daarmee de enige club die heeft deelgenomen aan alle edities van de Engelse FA Cup.

soccerfanshop.nl

En daar zijn ze in Marlow erg fier op. Trots laat Ray in de clubruimtes de oorkondes van de Football Association zien. Je zou het niet zeggen, maar deze kleine club ademt een grote brok voetbalhistorie uit. “Weet je”, vertelt Ray, “we hadden in 1894 zelfs de kans om een van de eerste professionele clubs in Engeland te worden. De clubleiding sloeg dat aanbod toen af en besloot om een amateurvereniging te blijven. Een klein clubje, genaamd Tottenham Hotspur, nam onze plaats in.”

Een kleine eeuw later behaalde Marlow FC haar grootste succes in de FA Cup. De club stootte door naar de derde ronde en lootte uitgerekend thuis tegen Tottenham Hotspur . “Een prachtige dag”, herinnert Ray zich nog levendig. “We hadden het die tijd financieel niet zo breed. The Spurs boden aan om de wedstrijd op White Hart Lane te spelen en ons de volledige recette te schenken.” Het zorgde meteen voor de gewenste financiële verlichting voor Marlow FC. Helaas was de club niet opgewassen tegen de machtige Spurs. “We gingen met 1-5 de boot in, maar wisten bij een 0-3 toch een doelpunt te scoren.” Er verschijnt een glimlach op Rays gezicht, die verraadt dat het doelpunt een hoogtepunt voor hem is. “Natuurlijk, wat denk jij dan? Scoren op White Hart Lane, dat zijn weinig clubs als de onze gegeven!”

Terwijl we naar buiten lopen, krijgen we nog een kleine geschiedenis over het stadion te horen. The ground is vernoemd naar oud-voorzitter Alfred Davies. Hij bekleedde deze positie tussen 1891 en 1924. Na zijn overlijden in 1924 besloot de club dat het nieuwe stadion zijn naam moest dragen. In 1928 werd de eerste wedstrijd in het stadion gespeeld.

Terwijl we de statige en oude houten tribune in ons opnemen, krijgen we een laatste kroonstuk uit de geschiedenis van de Alfred Davies Memorial Ground te horen. “A beauty, isn’t she?” wijst Ray naar de tribune. “Onderdelen van die tribune hebben we in de jaren twintig van Southampton overgekocht. Hij is in Southampton gedemonteerd, alle planken zijn genummerd en vervolgens is het hier in Marlow weer gemonteerd. Dat moet een hels karwei zijn geweest.”

Ondanks het helse karwei staat die houten tribune er nog steeds prachtig bij. Waar zo’n kleine club en zo’n klein stadion groot in kunnen zijn.