In het Engelse Berwick-upon-Tweed vindt iedere zomer op een bijzondere plek een voetbaltoernooi plaats. Het wordt pal naast de Elizabethan Walls van de stad gespeeld. Die dikke muren zijn ooit gebouwd in de zestiende eeuw om oorlogszuchtige Schotten buiten de deur te houden en het zijn tegenwoordig de enige in deze stijl die nog bestaan. Een droom voor stadsmurenvinckers. Het grasveld naast deze muren wordt The Stanks genoemd en mag eenmaal per jaar worden gebruikt voor het voetbaltoernooi om de Berwick Charities Cup. Dat toernooi staat al lang op mijn verlanglijstje en gisteren was ik er eindelijk bij.

Stanks 20160726_185837
Berwick-upon-Tweed is een van de opvallendste steden van Engeland. Oorspronkelijk lag het in Schotland, maar na veel oorlogen en twaalf wisselingen van land werd het in 1482 definitief Engels. De lokale voetbalclub Berwick Rangers speelt overigens in de Schotse profcompetitie, want de stad ligt nog altijd honderd kilometer ten noorden van Newcastle.

soccerfanshop.nl

Berwick-upon-Tweed had altijd een status aparte en Koning Victoria ondertekende zelfs vaak met “Victoria, Queen of Great Britain, Ireland, Berwick-upon-Tweed and all British Dominions”. Zo kon het gebeuren dat Berwick-upon-Tweed meer dan honderd jaar in oorlog was met Rusland zonder dat iemand het wist. Toen in 1853 de Krimoorlog uitbrak werd Berwick namelijk wel genoemd in de oorlogsverklaring, maar ontbrak het in de vredesverklaring. Het werd pas na de Tweede Wereldoorlog formeel afgehandeld.

Stanks 20160726_191456
Terwijl Berwick nog in oorlog was met de Russen, werd in 1922 voor het eerst om de Berwick Infirmary Cup gespeeld. De stad gaf toestemming om het toernooi op de mooiste locatie van de stad te spelen; naast de befaamde stadsmuren. De deelnemers moesten ieder een paar pond inleggen en tijdens de wedstrijden werd geld opgehaald voor het lokale ziekenhuis. Nadat de overheid besloot om voortaan voor alle zorgkosten op te draaien en ziekenhuizen geen geld meer nodig hadden, kreeg het bekertoernooi de nieuwe naam Berwick Charities Cup. Het opgehaalde geld wordt verdeeld onder lokale goede doelen. Nog altijd schrijven iedere zomer tientallen teams uit Engeland en Schotland zich in voor dit toernooi. Het is voor veel spelers een eer om in de schaduw van de befaamde stadsmuren te mogen spelen.

Stanks 20160726_193012
Berwick-upon-Tweed is een erg leuk stadje om een paar uur in rond te dwalen als je op weg bent van Newcastle naar Edinburgh. Een schitterende spoorbrug, middeleeuwse huizen, de ligging aan zee en natuurlijk de stadsmuren. Daar kun je zoveel kanonnen op afschieten als je wilt, er doorheen komen lukt niet.

L.S. Lowry, een van de bekendste schilders van de twintigste eeuw, ging veertig jaar lang iedere zomer op vakantie naar Berwick. Hij vond daar veel inspiratie voor zijn schilderijen. In Berwick kun je de Lowry Trail lopen, dan kom je langs plekken waar hij zijn schilderijen heeft gemaakt. Een van die schilderijen is van een voetbalwedstrijd op The Stanks. Bovenop de stadsmuur staat een informatiebord met het schilderij. Het was mooi om voor het bord te staan en beneden daadwerkelijk een wedstrijd te zien spelen.

Stanks 20160726_190315
De wedstrijd was er eentje tussen Berwick Rangers Colts en The Harrow. Het was een typisch Britse wedstrijd met veel hoofball. Het hobbelige veld en de schuine lijnen maakten het helemaal af. Het veld is erg klein en dat zorgde continu voor duels. Één keer ging het mis en kwam een speler met zijn hoofd tegen de keiharde muur aan. De muur gaf niet mee en de speler was even groggy. De spits van The Harrow was even later gefrustreerd nadat hij weer eens buitenspel stond. Uit frustratie haalde hij keihard uit, maar de muur die Schotse kanonnen weerstond, was niet onder de indruk en de bal kwam even hard weer terug. Hoewel de wedstrijd beter was dan het hele EK samengevat, was het geen topper. Maar een wedstrijd zien op The Stanks kan van de to-do-list worden gestreept. Een bijzondere ervaring.

Stanks 20160726_191747