Roel Cramer is assistent-coach van Qingdao Red Lions FC en werkzaam als manager van de jeugdafdeling van de club. Voor Staantribune schrijft hij elke maand een column over zijn verblijf in China en over het Chinese voetbal.

Qingdao is momenteel herstellende van een drukke zomer: de grote Shanghai conferentie met alle Aziatische leiders vond plaats en de traditionele bierfeesten trokken nog meer bezoekers dan voorgaande jaren. Samen met de steeds groter wordende stroom binnenlandse en buitenlandse toeristen zorgde dit voor veel roering in de kustplaats.

In de tussentijd ondervond Qingdao, net als heel China, de gevolgen van de val van de RenMinBi, de Chinese munteenheid. De koers is in jaren niet zo laag geweest. In een havenstad als Qingdao, waar veel internationale handelsbedrijven gevestigd zijn, worden de huidige beursontwikkelingen danook met opperste concentratie gevolgd. Dit in combinatie met temperaturen van boven de 35 graden zorgde voor een letterlijk en figuurlijk hete zomer.

Zo ook voor de Qingdao Red Lions. Deze zomer stond er een heleboel op het spel voor de Rode Leeuwen. Na twee jaar van vroegtijdige uitschakeling in de regionale finales, moest het dit jaar gebeuren: het bereiken van de nationale finales en uiteindelijk promoveren naar China League 2.

Om te bepalen wie er promoveren naar China League 2 (derde prof niveau van China), nemen de winnaars en eerste verliezers van de verschillende stadscompetities het tegen elkaar op in de zogenoemde regio finales. Deze finales worden gespeeld op acht verschillende plaatsen in het land.

De nummers één en twee van de verschillende regio finales spelen in de play-offs, ook wel de nationale finales genoemd. De nummers één tot zes promoveren. Maar de praktijk wijst uit dat niet alle elftallen die spelen voor promotie voldoen aan de licentie vereisten voor League 2, waardoor in sommige gevallen zelfs de nummer 12 en 13 in aanmerking komen voor promotie. Conclusie: het bereiken van deze nationale finales is een grote stap voorwaarts op weg naar een niveau hoger.

In 2016 werden de Red Lions onder leiding van Jan Poortvliet in de groepsfase van de regio finales in speelstad Shanghai roemloos uitgeschakeld na drie opeenvolgende verliespartijen.

In 2017 werden onder Gert Heerkens in speelstad Zibo twee van de drie poulewedstrijden gewonnen. Dit was helaas niet genoeg voor plaatsing voor de nationale finales, het overtuigende doelgemiddelde van +9 ten spijt. Thuisploeg Zibo ging destijds door naar de volgende ronde en promoveerde uiteindelijk naar China League 2.

Dit jaar werd alles op alles gezet om te zorgen voor plaatsing voor de nationale finales. De tweede positie in de stadscompetitie zorgde begin juni voor plaatsing voor de regiofinales.

Vanaf dat moment werd er minder aandacht aan de stadscompetitie besteed. Uiteindelijk hebben de Red Lions dit seizoen afgesloten met een tweede plaats achter mede titel favoriet KanTaiYuan. En het tweede elftal van de Red Lions onder leiding van coach Robin Westerman is geëindigd op een keurige achtste plaats.

De regiofinales van 2018 vonden plaats in Taizhou, een voor Chinese begrippen middelgrote plaats in de rijke kustprovincie Jiangsu.

In de eerste wedstrijd van de poule fase namen de Red Lions het op tegen de zwaarst mogelijke tegenstander: thuisclub TaiZhou. Vooraf waren er bij de staf en spelers van de Red Lions al signalen voelbaar dat een gelijkspel tegen de thuisclub, met een veel groter spelersbudget, waarschijnlijk het hoogst haalbare was.

Na een eerste helft die eindigde zoals hij begon, wist de thuisclub vroeg in de tweede helft de winst veilig te stellen met twee doelpunten. Dit verlies betekende dat de overige twee poulewedstrijden van de Red Lions gewonnen moesten worden om zeker te zijn van plaatsing voor de halve finales.

De eerste horde, tegenstander GuangDong Rong Yi, werd zonder al te veel moeite genomen. Een klinkende 3-0 overwinning zette de deur naar de halve finales wijd open. Na de broodnodige rustdag werd vervolgens de laatste poulewedstrijd tegen Sichuan JianNanChun met een zeer overtuigende cijfers (5-1 overwinning) gewonnen.

Oudgediende en Qingdao voetbal legende Shi Han Jun (nr. 8) liet zien dat hij het voetballen nog niet verleerd is en werd in de laatste poule wedstrijd gekozen tot Man of the Match. Vol vertrouwen stootten de Red Lions door naar de halve finales. Daar wachtte het universiteitselftal van Hebei (BSU China Football) als volgende tegenstander.

De halve finale had als inzet, naast een plaats in de finale, automatische plaatsing voor de nationale finales. Beide finalisten zouden immers doorgaan naar de play-off, ongeacht het resultaat in de finale.

De wedstrijd bleek een extra Nederlands tintje te hebben, aangezien tegenstander Hebei onder leiding stond van de Nederlandse voetbaltrainer Peter Meindertsma. Deze toevallige ontmoeting bewijst maar weer: waar je ook komt ter wereld, zelfs in het verre China, je zult er altijd voetballende of coachende landgenoten tegenkomen.

Om de hitte enigzins dragelijk te maken voor de spelers, werd de halve finale ‘s morgens afgewerkt. Na een matige eerste helft waarin beide teams nerveus oogde en niet tot scoren kwamen, wisten de Red Lions in de tweede helft op basis van ervaring en slim spel de overwinning naar zich toe te trekken.

Na een verdiende 1-0 voorsprong, werd vlak voor tijd het boek voor de ploeg uit Hebei definitief gesloten met een klassieke aanval over de vleugels die resulteerde in de 2-0 eindstand.  

Na afloop was de vreugde onder de spelers en staf groot. Na drie jaar was het dan eindelijk zo ver: de Qingdao Red Lions in de nationale finales!

Na een korte nacht en een dagje rekken en strekken aan het meer van TaiZhou, moest er in de finale wederom afgerekend worden met thuisploeg TaiZhou. Een pittige klus, met in het achterhoofd de wetenschap dat de eerste poule wedstrijd eerder in het toernooi redelijk kansloos verloren ging.

Inderdaad, de finale bleek een brug te ver. Het bereiken van de nationale finales was gelukt, de tank was leeg en de tegenstander was als gastheer vastberaden om het toernooi met een overwinning af te sluiten. Op de 3-1 nederlaag viel dan ook weinig af te dingen. Desalniettemin keerden de Rode Leeuwen vol trots en voldoening huiswaarts.

Inmiddels is de loting voor de nationale finales achter de rug en is het speelschema bekend. De Red Lions spelen in de 1/8 finales tegen het ijzersterke team uit Lhasa, Tibet.

Over twee wedstrijden zullen de Rode Leeuwen af moeten rekenen met een van de grote favorieten voor de eindzege. Saillant detail: de uitwedstrijd zal gespeeld worden op een hoogte van 3000 meter in  het NyingChi Stadium, een van de hoogst gelegen voetbalstadions in de wereld! Kortom, de Red Lions kunnen hun borst natmaken en zullen tot het uiterste moeten gaan.

加油红狮!(Kom op Red Lions!)