Met de halve finale tussen SC Cambuur en AZ bestaat er vanavond wederom een kans op een prachtig voetbalsprookje. Het is immers alweer bijna 23 jaar geleden dat een eerstedivisionist, destijds NEC, de finale van de KNVB Beker haalde. Samen met Ulrich Crüden, oud-speler van onder meer NEC, AZ en Cambuur, blikken we terug.

“Is het echt alweer 23 jaar geleden?” klinkt Crüden verbaasd. Hij bewaart zijn mooiste herinneringen niet aan de verloren bekerfinale tegen Feyenoord, maar aan de gewonnen halve finale van NEC uit tegen Ajax. “Ik kan mij eigenlijk geen mooier moment in mijn carrière bedenken. Dat was echt leuk! Nee, superleuk! Ik was zó ongelooflijk trots. We wonnen wel van het Ajax dat een jaar later gewoon de Champions League won. En dat als eerstedivisieclubje.”

soccerfanshop.nl

Het grote Ajax van midden jaren negentig. Jari Litmanen en Ronald de Boer waren geschorst, maar Edwin van der Sar, Danny Blind, Clarence Seedorf, Marc Overmars: NEC had het echt stukken makkelijker kunnen treffen. “We keken gewoon waar het schip zou stranden”, vertelt Crüden. “En Ajax… je kent het wel: ze waren hautain, zelfs een beetje arrogant. En wij waren zo goed op elkaar ingespeeld, we wisten allemaal dat we die Amsterdammers konden verrassen.”

En dat gebeurde, want de Nijmegenaren versloegen Ajax met 1-2 in De Meer, met knappe treffers van Jeffrey Kooistra en Cees Lok. “Wij hebben echt een feestje gevierd hoor. Ik heb onze supporters nog nooit zo in extase gezien, niet normaal. Je wint in je leven maar eenmaal van Ajax, en dat gebeurde juist in de halve finale van de beker. Iedereen ging he-le-maal uit z’n dak. Springen, dansen, onze shirts gingen het vak in, wat er allemaal gebeurde: het is werkelijk niet te beschrijven.”

“Die hele dag was één grote roes”, vervolgt de oud-voetballer, die nu jeugdcoördinator bij het Nijmeegse Trekvogels is. “Ik weet nog dat we de dag erg relaxed met een kopje soep begonnen. Heel rustig en ontspannen vertrokken we naar Amsterdam, maar onderweg kwamen we al zoveel NEC-supporters tegen. Heel indrukwekkend. We draaiden al een topseizoen in de eerste divisie (NEC promoveerde via de nacompetitie, red.), maar omdat we zo onbevangen konden spelen, werd het alleen maar mooier.”

Sleeping giant
En voor Cambuur zou dat vanavond zomaar de realiteit kunnen worden, mits het de zware uitwedstrijd bij AZ wint. Crüden speelde zowel in Alkmaar als in Leeuwarden. “Vooral aan Cambuur koester ik heel warme herinneringen. Aan die club heb ik echt mijn hart verloren. Het is meer dan 25 jaar geleden, maar die tijd in Leeuwarden zal ik nooit vergeten. Het was de eerste keer dat ik buiten Amsterdam woonde en bovendien werden we in 1992 kampioen van de eerste divisie. Hoewel ik ook bij AZ heb gespeeld, gun ik Cambuur die finaleplek. Zij horen weer eens in de schijnwerpers te staan, het is echt een sleeping giant.”

Aan de finale tegen Feyenoord (2-1) in De Kuip koestert Crüden wat minder fijne herinneringen. “Natuurlijk hebben we geweldig genoten hoor, ons team was echt heel close. Maar ik had het idee dat we niet mochten winnen, dat het slecht zou zijn voor het Nederlandse voetbal. We kregen ook echt een vreemde penalty tegen, maar aan de andere kant hebben wij ook kansen gemist. Het werd beslist op details. Ik heb de trofee ter herinnering nog steeds thuis en ik ben er hartstikke trots op, want het is goed zo. Wij speelden onze finale een ronde eerder.”

Beeld: NOS