Heb jij, net als Staantribune-volger Joachim Springer, een groundhoptrip gemaakt? Stuur jouw verhaal (plus foto’s) dan naar info@staantribune.nl. De leukste artikelen worden op deze website geplaatst.

Wat doe je als je in Liverpool bent en de wedstrijd die je wil bezoeken (tegen Southampton) wordt verplaatst naar de dag waarop je weer naar huis vliegt? Dan ga je naar Tranmere Rovers, de non-League-club uit het nabijgelegen Birkenhead.


Vooraf lijkt het niet meer dan een goedmakertje in vergelijking met een kolkend Anfield. Maar het blijkt een prima vervanger. Tranmere speelt een play-offwedstrijd tegen Aldershot. De winnaar mag zich melden op Wembley en maakt kans op promotie naar de League Two. Op de website lees ik dat er veel mensen worden verwacht. Tranmere won de eerste wedstrijd met 0-3 en heeft dus uitstekende papieren om door te gaan.

Mijn vriendin (overigens een echte voetbalfan; ze moest bijna huilen toen het bezoek aan Anfield niet door bleek te gaan) en ik vertrekken vroeg op zaterdag. Maar de reis verloopt niet soepel. Uitgerekend vandaag zijn er treinen uitgevallen, dus we nemen een bus die ons onder de Mersey door naar de overkant van het water brengt. Vanaf Birkenhead Central nemen we de trein naar Port Ferry, een vervallen en verlaten stationnetje. Niets wijst erop dat er over een uur hier in de buurt een wedstrijd begint. Op goed geluk lopen in de richting van het stadion, althans, dat denken we.De Groundhop: Tranmere Rovers
Dan komen we Steve tegen. We spreken hem na tien minuten lopen aan om te vragen of we de goede kant op gingen. Hij loopt vervolgens met ons mee naar het stadion en vertelt honderduit. Tranmere is een echte local club, vertelt Steve. “Tussen deze kant van de rivier en de andere botert het niet zo. De aanhang van Tranmere woont dan ook echt rondom het stadion. Buitenstaanders komen hier niet.” Dat verklaart waarom het zo rustig was op de treinstations.

Steve heeft nog een kaartje voor de wedstrijd over, dat hij aan ons geeft. Een vriend van hem kon niet meer mee. Het is een kaartje voor The Kop, de hoge tribune achter de goal waar de harde kern van Tranmere zit. We bedanken hem hartelijk als we bij Prenton Park aankomen en gaan op jacht naar het tweede kaartje.

Dat valt nog niet mee, want er staat een lange rij fans te wachten voor de ticketshop. We sluiten aan en weten een half uur voor de aftrap ons tweede kaartje te bemachtigen. Prenton Park biedt plaats aan ruim 16.000 man en zit normaal gesproken voor eenderde vol. Vandaag is The Kop uitverkocht en de rest van het stadion bijna. Het is geen Anfield, maar de sfeer is fantastisch. Je merkt aan alles dat de promotiekoorts hoog is opgelopen. De fans zingen “We’re on our way to The Football League”.De Groundhop: Tranmere RoversDe Groundhop: Tranmere Rovers
Wat tijdens de wedstrijd opvalt, is de onvervalste Engelse sfeer. Om ons heen zitten kale koppen in Adidasjackjes. Geen Aziaten die alleen maar foto’s nemen en de spelers niet bij naam kennen, zoals je dat tegenwoordig bij Liverpool en in andere grote stadions ziet.

Het spel is old fashioned. Alleen maar lange ballen en harde tackles. De aanvoerder van Tranmere, Steve McNulty, springt in het oog. Hij is een echte cultheld. McNulty is 33, maar ziet eruit als 50. Hij heeft het lichaam van de mannen waarmee we gisteravond in de pub zaten. Zijn voetbalstijl kenmerkt zich door bij elke lange bal met zijn hoofd naar de bal en met zijn elleboog naar het hoofd van de tegenstander te zoeken. In de eerste vijf minuten moet zijn directe tegenstander drie keer verzorgd worden. Bij elk duel dat hij wint (en dat waren alle duels in deze wedstrijd) laat het publiek zich horen met een langgerekt “Steeeeve.

Aldershot komt na rust op voorsprong (1-2), maar dat doet de Rovers weinig. Ze blijven lawaai maken en zingen. De meest gehoorde chants zijn Que Sera Sera (wat je in deze streek veel hoort) en het welbekende Come on Tranmere (“Come on Tranmere, Tranmere, Tranmere, Tranmeeeeere, Tranmere”).De Groundhop: Tranmere RoversDe Groundhop: Tranmere RoversDe Groundhop: Tranmere Rovers
Als Tranmere vlak voor tijd de 2-2 maakt, krijgen we een ouderwetse pitch invasion te zien. De onderste rijen van The Kop rennen het veld op om hun helden te omhelzen. Na tien minuten is het veld leeg en kunnen de resterende minuten uitgespeeld worden. Na het laatste fluitsignaal is het een feit: Tranmere gaat naar Wembley! In de finale van de play-offs spelen ze tegen Forest Green Rovers.

Wembley, aanstaande zondag 14 mei. We zullen het volgen.

Joachim Springer
Staantribune-volger

Heb jij, net als Staantribune-volger Joachim Springer, een groundhoptrip gemaakt? Stuur jouw verhaal (plus foto’s) dan naar info@staantribune.nl. De leukste artikelen worden op deze website geplaatst.