Voetbal is booming in de Verenigde Staten. De resultaten van het nationale elftal op het laatste WK zorgden voor een ongekende voetbalkoorts in een land waar sporten als American football, honkbal, ijshockey en basketbal domineren. Tijdens het WK stonden er pleinen vol met enthousiaste fans die samen op grote schermen de verrichtingen volgden van hun nieuwe helden.

1
Seattle is zo’n stad waar de lokale fanbase enorm is vertegenwoordigd. Voor de derby met de Timbers uit Portland is stadion CenturyLink Field altijd tot de nok toe gevuld. Bijna 67 duizend fans schreeuwen hun favorieten vooruit. Bij gewone duels, zoals vandaag tegen Real Salt Lake, blijft het bovenste gedeelte van het stadion dicht, maar overige tribunes zitten helemaal vol. Iedereen is gehuld in de felgroene clubkleuren die verwijzen naar de evergreen bossen van de regio. Ook duiken overal afbeeldingen van de Spaceneedle op. Dat is een soort lokale Euromast, icoon van de wereldtentoonstelling van 1962 en figurerend in het clubembleem.


Anderhalf uur voor aanvang van elke wedstrijd verzamelen de die-hards zich vlakbij Pioneer Square, het historische stadshart van Seattle. Van daaruit vertrekt de March of the Match. Fans getooid met vlaggen en shawls trekken voetje voor voetje en luid zingend door de drie straten die ze van hun thuishaven scheiden. Ze worden gevolgd door de Sound Wave Sounders FC Band, een orkest dat de stemming er goed inbrengt.

4
Een van de drummers van de band, Joel Orsen, is er iedere thuiswedstrijd bij. “Qua spelniveau kunnen we nog niet tippen aan het voetbal uit de grote Europese competities, maar qua beleving en fans doen we niet onder.” Hij waarschuwt alvast voor wat gaat komen. “Straks zitten er dik veertigduizend supporters die de hele wedstrijd zingen en springen. We zijn zeer gepassioneerd hier. We love the game.”

De fans tellen in Seattle ook echt mee. Seizoenkaarthouders vervullen een soort Spaanse socio-rol, ze krijgen het recht om mee te stemmen over bepaalde clubzaken. De fans vormen ook het kapitaal van de club. Het Amerikaanse business magazine Forbes becijferde dat de Sounders de meest waardevolle franchise zijn en over het meeste vermogen beschikken. Geld dat in het laatje komt dankzij het hoge toeschouwersgemiddelde van 44.000 fans per wedstrijd, het hoogste aantal in de MLS.

3
Real Salt Lake-supporter Travis Godfrey ziet de stoet met bewondering aan. Hij maakt foto’s van de rivaliserende fans. Zelf loopt hij er in zijn rood-gele clubkleuren gemoedelijk tussendoor. “Ik ben speciaal naar de wedstrijd gereisd. Sounders-fans zijn fanatieker, maar wij hebben al een championship behaald”, analyseert hij met trots. “Dat heeft de club een geweldige boost gegeven.”

2
Veel fans komen in gezinsverband naar het stadion. Zo ook Mike, een veertiger met roots aan de Oostkust van de USA. Hij legt uit: “Als kind voetbalde ik veel, maar toen ik eenmaal op een college (universiteit, red.) zat, ontbrak lange tijd de mogelijkheid om naar de MLS door te stromen.”

Jeugdvoetbal is overal zeer populair in de States, maar omdat het Amerikaanse systeem van jeugdspelers opleiden anders is – meer aan universiteiten dan aan clubs gebonden – kozen veel jongeren uiteindelijk voor een andere sport. Dat verandert nu langzaam. “Je ziet het bij de Sounders. Een kid zoals DeAndre Yedlin mag mee naar het WK en wordt prompt verkocht aan Tottenham Hotspur. Het deed pijn hem te zien vertrekken, maar het zorgt er wel voor dat hij een betere speler wordt. Het niveau gaat omhoog.”

6
Inmiddels zijn de poorten van het immense stadion geopend. De Sounders delen het moderne onderkomen met hun collega’s van het American football, de Seattle Seahawks, de razendpopulaire Super Bowl-winnaar van 2014. Eigenlijk lijkt het niet veel uit te maken welke sport Amerikanen krijgen voorgeschoteld, ze zijn hoe dan ook enthousiast en patriottistisch. Standaard klinkt voor elke sportwedstrijd het volkslied. De hele tribune staat op, neemt de pet af en zing uit volle borst mee. Alleen het laatste regeltje wordt door de Sounders-fans verbasterd. In plaats van Home of the brave klinkt er in hun fort uit duizenden kelen: Home of the Sounders. Om maar aan te geven: jammer, hier valt niets te halen.

7
Tijdens de wedstrijd zien we de verschillen met de Nederlandse eredivisie. Het scorebord geeft niet alleen de stand en tijd aan, maar ook het aantal corners, overtredingen en schoten op doel. Een mannetje van Opta zit waarschijnlijk achter het doel te turven. Op het veld zijn er ook verschillen: het spel golft in hoog tempo op en neer. Er wordt veel gelopen met de bal en zo gauw de balcirculatie omhoog gaat, loopt het mis, met balverlies tot gevolg. Dit type voetbal zorgt echter wel voor een vermakelijke strijd.

De tribune achter het doel lijkt op een Italiaanse curva, overal vlaggen en spandoeken, fans met trommels en shawls. Dat laatste item is verplichte kost. De elektronische boarding rond het veld spoort de fans zelfs aan hun shawls omhoog te houden, Scarves up licht op. De supportersschare geeft massaal gehoor, waardoor de tribune in een groene zee verandert.

5
Toch gaat het er gemoedelijk aan toe. Twee fans van Real Salt Lake, die in hun clubshirt tussen het thuispubliek zitten, krijgen enkel wat joviaal gejoel over zich heen als hun club op voorsprong komt. Ze vieren hun doelpunt uitbundig. Sounders-fans dalen de trappen af. Maar gevaarlijk wordt het niet. Integendeel, high fives worden uitgewisseld en als blijkt dat de twee net vanuit Salt Lake naar Seattle zijn verhuisd, volgt er zelfs een hug, een knuffel van een Sounders-fan als bemoedigend welkom. Daarna klinkt weer Come on Seattle, fight and win.

9
Diezelfde avond vindt op nog geen honkslag afstand een ander groot sportevenement plaats. Honkbalploeg Seattle Mariners speelt namelijk thuis. De stadions liggen bijna als een verliefd koppel tegen elkaar aan. Op de Sounders-website wordt dan ook geadviseerd op tijd te komen in verband met parkeerproblemen. Geen burgemeester die een noodverordening moet uitgeven. Er is sowieso heel weinig politie zichtbaar aanwezig. Wel zijn er overal stewards, gastheren of gastvrouwen, die je vriendelijk helpen.

10
In de buik van het stadion kom je in een heel eigen wereld terecht, die van de commercie. Er is schmink voor de kids, haren van de grotere kids worden geverfd, er zijn sponsoren die van alles cadeau geven als je maar een creditcard van hun bank neemt. Overal eetkraampjes. Scott en Matt nippen er aan hun bier. Ze zijn zeer tevreden met de prestaties van hun favorieten. “De club komt van ver, een heel team moest worden opgebouwd. Nu hebben we spelers die zich met de besten van de wereld kunnen meten. In de voorbereiding van 2014 speelden we met 3-3 gelijk tegen Tottenham Hotspur.”

De twee zijn enthousiast, maar kritisch. “We volgen alle Europese competities. De speelstijlen verschillen nog erg. In de MLS heb je nog veel spelers met beperkte technische vaardigheden. We spelen hier met veel pressie, maar de verdediging is vaak erg matig. Jullie zijn in Europa ook veel gevaarlijker in het strafschopgebied, dodelijker. Maar voetbal leeft hier enorm in de Pacific Northwest, het geïsoleerde noordwesten. Er heerst een regionale rivaliteit met de Portland Timbers en Vancouver Whitecaps.”

11
Beide steden liggen op ongeveer drie uur rijden van Seattle. “We strijden om de Cascadia Cup, een trofee voor de club die de beste resultaten behaalt in de duels tussen die drie clubs. Op voetbalgebied haten we Portland. Maar ze hebben er wél de beste stripclubs. Oh, mijn telefoon gaat, mijn vrouw heeft me gehoord.”

Lachend vult Matt hem aan: “We voetballen zelf nog steeds en geven onze passie door aan onze kinderen. Voor ouders is soccer, uh jullie noemen het football, ook een relatief goedkope sport om hun kinderen te laten beoefenen. Ze hebben enkel een paar schoenen en scheenbeschermers nodig, geen baseballbats of dure bescherming, zoals bij American football.”

12
Seattle heeft het soccer altijd al omarmd. In 2014 vierden de Sounders, een naam die verwijst naar het Puget Sound, het water rond Seattle, hun veertigjarig bestaan. In de oude NASL (North American Soccer Leaugue) competitie waren ze tot 1983 van de partij. Toch smokkelen ze een beetje bij het vieren van die verjaardag. Toen de huidige MLS competitie in 1996 van start ging, was er geen team uit Seattle vertegenwoordigd. Het duurde zelfs tot 2009 voordat de Sounders weer acte de présence gaven. Maar nu de eigenaren – waaronder een Hollywood-producent, een Microsoft-topman en een beroemde comedian – de juiste voorwaarden voor prestaties hebben gecreëerd, verwachten ze resultaat.

13
De nationale beker, de US Open Cup, werd in september 2014 veroverd. De Supporters’ Shield, de prijs voor beste team na de reguliere competitie, volgde een maand later. Een unieke kans op de nationale treble ligt in het jubileumjaar voor het oprapen. Alle fans smachten naar de echte landstitel, de MLS Cup. Maar zoals in elke sport in de States geldt ook in de MLS: pas als je de play-offs wint, ben je kampioen. US-international en sterspeler Clint Dempsey – hij liet alle Sounders-supporters smelten toen hij een jonge fan na een wedstrijd zijn shirt gaf in ruil voor een handje popcorn – moet de Rave green als ‘designated player’ naar de titel leiden. Tot op heden strandden de Sounders steeds in de play-offs. Laat nu net rivaal Portland Timbers de laatste editie, in 2015, hebben veroverd. Extra voer voor afgunst in de Pacific Northwest.

14
MLS, de weg tot de titel: een kleine handleiding
De Major League Soccer telt twintig clubs, zeventien uit de Verenigde Staten en drie uit Canada. Deze clubs zijn onderverdeeld in twee geografische divisies van elk tien clubs, de zogenaamde Western en Eastern Conference. De reguliere competitie duurt van maart tot en met oktober, waarin de clubs 34 wedstrijden afwerken. Om lange reistijden te vermijden spelen de clubs, net als in andere Amerikaanse takken van sport vaker tegen teams uit hun eigen conference en meestal maar een paar keer tegen teams uit de andere kant van het land.

Het team met het hoogste aantal punten van beide divisies wint de Supporters’ Shield, maar geldt niet als kampioen. De bovenste zes clubs van elke conference kwalificeren zich voor de play-offs om de MLS Cup. Eerst spelen de nummers drie tegen de nummers zes en de nummers vier en vijf tegen elkaar. De winnaars kwalificeren zich voor de Conference semifinals waarin de nummers een en twee wachten. De winnaars van de semifinals spelen om de Conference-titel. De kampioen van de Eastern Conference neemt het vervolgens in één duel op tegen de beste van de Western conference om de algehele kampioen – en dus winnaar van de MLS Cup- te bepalen.

De MLS bereidt zich volgend jaar overigens verder uit met twee clubs: Los Angeles Football Club en Atlanta United FC.

Stijn Slaats

Heb je ook een leuke groundhoptrip gemaakt? Stuur je verhaal (plus foto’s) dan naar info@staantribune.nl. De leukste artikelen worden op deze website geplaatst.