In Albert Park, iets ten zuiden van het centrum van Middlesbrough, staat een standbeeld. Het is van een jonge Brian Clough. Ol’ Big Head mag dan vooral bekend zijn als manager, hij was ook een uitstekende spits. In zes seizoenen Middlesbrough maakte Clough 204 doelpunten in 222 wedstrijden. Daarna kocht Sunderland hem en voor de Black Cats scoorde de spits 63 keer in 74 wedstrijden. Zijn doelpuntenratio is nog altijd een record in Engeland. De kans is groot dat Clough in 1966 met Engeland het WK had gewonnen, maar toen was de spits al gestopt. Op Boxing Day 1962, Clough was pas 26 jaar, botste hij op doelman Chris Harker van Bury, scheurde alles af en het was einde verhaal. Clough gooide daarom alles op zijn trainerscarrière. Op z’n dertigste werd hij manager van Hartlepool United en de rest is geschiedenis.

Omdat Brian Clough bij Middlesbrough alleen voetballer is geweest, staat in het Albert Park een standbeeld van hem als speler en niet als manager. Nonchalant loopt hij door het park, een paar schoenen over zijn schouders heen gegooid. De kans is groot dat hij daadwerkelijk op de plek heeft gelopen waar het standbeeld staat. Als Clough van zijn huis naar het stadion ging, liep hij namelijk altijd door dit park. 


Aangezien Ol’ Big Head mijn favoriete Engelse manager is, lijkt Valley Road 11, het huis waarin Clough is opgegroeid, mij een goed startpunt voor mijn reis door Middlesbrough. Ik moet even zoeken, maar dan vind ik het huis. Het is in tegenstelling tot Clough zelf niet bijzonder of opvallend. Er hangt een groen bordje tegen de muur van Middlesbrough’s Heritage met de tekst: “International Footballer and Football Manager BRIAN CLOUGH was born here on 21st March 1935. He was associated with Middlesbrough Football Club at Ayresome Park from 1951 to 1961.”

Vanaf Valley Road loop ik richting Albert Park, precies zoals Clough 65 jaar eerder deed. Middlesbrough staat niet bekend als een mooie stad, maar het park is erg aangenaam. Een geschenk van een van de staalbaronnen die de stad ooit had. Ik passeer het beeld van Clough weer en steek Linthorpe Road over. Ik kom terecht in Ayresome Street en zie straten als The Turnstile, The Midfield en The Holgate. Dit is de plek waar Ayresome Park ooit stond. Een sacrale plek voor mij. De naam Ayresome Park doet mij altijd pijn. Het is een stadion dat ik heel graag had willen bezoeken. Gelukkig staat de Holgate Wall nog altijd overeind. Dat is een bakstenen muur die wit geverfd is met een rood hekje ervoor. Ik moet de muur even aanraken.

Lees meer over Middlesbrough in het boek Van Middlesbrough naar Millwall van Joris van de Wier, nu in de webshop in een combipakket met Staantribune #12 (Engeland Special) voor slechts € 24,95 (inclusief verzendkosten).