Midden in Rosario, de geboorteplaats van Lionel Messi, ligt het jeugdcomplex van Newell’s Old Boys, waar de zes jaar oude Messi zijn eerste wedstrijden in het rood-zwart speelde. De potretros (trapveldjes) van toen zijn inmiddels vervangen door strak kunstgras – een cadeau van de familie Messi. Toch is er nog een beetje romantiek te vinden: op de muur staat met grote letters Una escuela de vida geverfd: Een school voor het leven. Dat is wat de ‘Newell’s’ hun pupillen proberen te bieden.

De trapveldjes waren het domein van Ernesto Vecchio, de eerste coach van Messi bij de jeugdopleiding van de club uit Rosario. In een buurtkroeg even verderop ontmoet Staantribune de man die een belangrijke rol speelde bij de ontwikkeling van de sterspeler. Gespannen kijkt Vecchio naar de televisie: ‘zijn’ Leo speelt de klassieker tegen Real Madrid.

soccerfanshop.nl

“Toen ik Leo voor het eerst zag spelen, wist ik meteen dat hij bijzonder was. Hij was niet het type dat tackles inzette, maar hij was iemand die de bal leidde.” Ernesto probeerde het talent van zijn pupil zo goed mogelijk te benutten en daagde hem continu uit. “Ik zette hem tegenover oudere spelers. Nou, je had erbij moeten zijn: het is ongelofelijk wat Leo toen al kon doen met de bal!”

Vecchio wilde het team omvormen tot een geoliede machine en sprak Messi aan op zijn verantwoordelijkheid: “Jij moet de anderen leren voetballen”, zei hij tegen zijn pupil. “Jij kan het al, maar nu zij nog.” De aanpak had groot succes, Messi en zijn teamgenoten wonnen de ene na de andere jeugdtitel.

Lees de hele reportage over de ‘roots’ van Messi in Staantribune #8, na te bestellen in de webshop.mockup_cover_nr08