Het is kwart over zes. Om 20.00 uur begint Brentford v Cardiff City, maar voor we die wedstrijd bezoeken, hebben Jeroen en ik nog iets belangrijks te doen. Bier drinken. Dat kan in Nederland natuurlijk ook en een gemiddeld pilsje zal bovendien iets minder kosten dan in Londen, maar dat is het punt niet. Het gaat ons om de pub die hier, op een van de hoeken van Griffin Park, staat. The Griffin heet die pub. Van de vier kroegen die op elke hoek van het stadion van Brentford staat, is dit toch wel de meest unieke. Niet alleen werd deze kroeg meerdere keren onderscheiden vanwege haar gezelligheid en gastvrijheid, het was ook een van de decors van mijn lievelingsfilm Hooligans.

In deze film is de kroeg de thuisbasis voor de harde kern van West Ham United. De leden van de zogeheten Green Street Elite drinken eerst talloze pints, voordat zij te voet richting Boleyn Ground vertrekken. In het echt zou dat een helse tocht zijn, aangezien Brentford in West-Londen is gehuisvest en West Ham de meest oostelijk gelegen club van Londen is. Toch is de keuze van de filmmakers voor deze locatie niet vreemd. Je kunt er prima vertoeven en op wedstrijddagen ademt het die typisch Engelse voetbalsfeer.

soccerfanshop.nl

We staan aan de bar van The Griffin een pint te drinken en kijken eens goed om ons heen. In de film gooien woedende hooligans van aartsrivaal Millwall met stenen en molotov-cocktails de ramen van deze pub in. Een man van in de zestig ziet ons druk gebaren. “You’re thinking of Hooligans, aren’t you?”, grijnst hij. We knikken, waarna de beste man een aantal dingen over de kroeg vertelt. Zo zijn de ramen kort na het opnemen van de film vervangen. De ruiten waren tijdens de opnames namelijk echt aan diggelen gegooid . De man verzekert ons dat de kroeg er desondanks financieel niet op achteruit is gegaan en dat geloven we meteen. “Het gebeurt vaker dat mensen hier puur vanwege die film komen”, vertelt de grijsaard. Hij vraagt of we ook kaarten voor de wedstrijd hebben en wanneer ik bevestigend antwoord, slaat hij me op m’n schouder. “Dit is een prachtige club, dat zul je zien.”
Brentford2 13
Ondertussen is het bijna half acht, maar Jeroen en ik maken nog weinig aanstalten om richting de turnstiles te lopen. De pints smaken heerlijk en in de voortuin van de kroeg eten we een hamburger. De kroeg is bomvol, voornamelijk vanwege de vele Cardiff-supporters. Het is opvallend om te zien dat uitsupporters hier gebroederlijk een biertje kunnen drinken met supporters van de thuisclub, terwijl dat in Nederland ondenkbaar is. Mede door de autoriteiten en de clubs zelf, die het plezier van de supporter steeds minder relevant lijken te vinden.

We drinken ons bier op en vertrekken nu toch echt richting stadion. We knippen nog een laatste foto van de buitenkant van de pub en beloven aan onszelf dat we hier ooit terugkomen. “Turnstiles 1 & 2” staat op de tickets, maar die blijken niet meer te bestaan. Een steward vertelt lachend dat de turnstiles plaats moesten maken voor een piepkleine, geïmproviseerde ‘Ticket Office’. Het is verder geen probleem, de andere turnstiles kunnen ook worden gebruikt.

Brentford2 20
Wat opvalt rond het stadion van Brentford, is de gastvrijheid. Stewards lachen je vriendelijk toe en luisteren geduldig naar je vragen. Ook nemen ze graag de tijd om een foto van je te maken of een gesprek aan te knopen. Zij horen natuurlijk direct dat je uit een ander gedeelte van de wereld komt, en waar je in Nederland dan al gauw raar wordt aangekeken, willen ze hier direct weten wat je bij Brentford brengt. Nederlanders worden in Engeland nog steeds gezien als kinderen van Johan Cruijff en zijn Totaalvoetbal. Gelukkig hoef ik mijn kunsten niet voor deze mensen te laten zien, anders zou ik de reputatie van ons land direct te grabbel gooien.
Brentford2 16
Het stadion is cult. Met een capaciteit van twaalfduizend is Griffin Park een van de kleinste stadions in de Championship. Alleen het stadion van Rotherham United is iets kleiner. Het stadion is al sinds 1904 in gebruik en nu dus net zou oud als Boleyn Ground. Maar waar West Ham afscheid heeft genomen van hun stadion, heeft Brentford nog minstens een jaar te gaan op vertrouwde grond. De clubleiding ziet Brentford het liefst volgend jaar al verhuizen, maar of dat ook echt  is te realiseren, valt nog te bezien.
Brentford2 37
De wedstrijd is typisch voor de lagere Engelse divisies. Ondanks dat je in het Championship slechts een divisie onder de Premier League speelt, is het verschil in niveau gigantisch. Cardiff is de eerste helft veel beter, maar uiteindelijk slaat Brentford in de slotfase toe. Het is een rommelige, maar vermakelijke wedstrijd, met opportunistisch voetbal. Het niveau is niet bijster hoog, maar dat hadden we ook niet verwacht. Laten we eerlijk zijn: als Lex Immers al in de basis staat bij Cardiff…

De hand van ex-coach Marinus Dijkhuizen is ook niet zichtbaar. Toen hij begon aan zijn klus in Londen, waren de verwachtingen hooggespannen. Een Nederlandse coach die met de ‘Moneyball-methode’ de club naar een hoger plan moest trekken. Maar Dijkhuizen faalde hopeloos en vertrok naar NAC. Na zijn ontslag heeft Brentford qua resultaten beter gepresteerd, maar echt sprankelend speelt de ploeg niet. Dit seizoen werden de Londenaren negende, niet gek voor een club met zo’n klein stadionnetje. En dan nog te bedenken dat Brentford pas in 2014 promoveerde naar het Championship. Sterker: vorig jaar speelde de club nog in de play-offs om promotie naar de Premier League, maar Middlesbrough was uiteindelijk te sterk.

Brentford2 49
Mede omdat Brentford vorig seizoen op de deur klopte van de Premier League, is nu dus besloten dat de club echt moet verhuizen. Als de West-Londenaren zouden promoveren, spelen ze net als Bournemouth met een veel te klein stadion in de Premier League. Toch is een verhuizing doodzonde. Niet alleen omdat Brentford de hemel is voor voetballiefhebbers, maar ook omdat de sfeer in het stadion gewoon heel goed is. De ‘harde kern’ van The Bees zingt bijna negentig minuten lang de meest inventieve liederen. Waar je bij veel Engelse clubs hetzelfde hoort, hebben de supporters van Brentford een breder repertoire. De mooiste chant vind ik: “We’re by far the greatest team, the world has ever seen.” Chronische zelfoverschatting, heerlijk.
Brentford2 60
Afscheid nemen van dit stadion zal de supporters nog zwaar vallen, denk ik als ik met mijn broer naar buiten loop. Als we de trap die naar de staantribune leidt aflopen, kijken we zo in de tuinen van omwonenden. Het loopt tegen tienen wanneer we de bus instappen richting South Ealing Station. Door het raam kijken we naar buiten en zien we de floodlights van het stadion nog aanstaan. We nemen afscheid van Griffin Park en haar omgeving. Iets zegt mij dat dit niet mijn laatste keer was bij Brentford. Ik moet en zal nog één keer een biertje drinken in The Griffin om daarna The Bees te zien spelen. Ik hoop dat het stadion nog een aantal jaren blijft staan, maar diep van binnen weet ik dat dat haast onmogelijk is. Als alles volgens schema verloopt, zal Griffin Park volgend jaar haar deuren sluiten. Ga erheen, mensen, voor het te laat is.
Brentford2 35

Mathijs Renkema
Staantribune-volger

Foto’s: Joris van de Wier (van een andere thuiswedstrijd van Brentford FC)

Heb je ook een leuke groundhoptrip gemaakt? Stuur je verhaal (plus foto’s) dan naar info@staantribune.nl. De leukste artikelen worden op deze website geplaatst.