We zijn in een ander gedeelte van Londen terechtgekomen, dat merk je aan alles. Na Tottenham en White City is Fulham een verademing. Het lijkt wel een compleet andere stad. Niet langer zijn we omringd door oude Victoriaanse appartementen, louche apothekers en vage winkeltjes. In plaats daarvan passeren we een Country Club waar golf wordt gespeeld en schieten de Range Rovers door de straat. Moeders met dure zonnebrillen zitten al bellend achter het stuur, op weg om de kids van school te halen. Een piepklein bordje wijst ons de weg. We lopen noordwaarts, richting de Putney Bridge.

DSC01369
Het is heerlijk lenteweer in Londen. We boffen, want gedurende ons bezoek aan de Engelse hoofdstad is het alleen nog maar goed weer geweest. We besluiten om langs de oever van de Theems te lopen. De lentezon schijnt prachtig op het water waar jaarlijks de beroemde Boat Race tussen Oxford en Cambridge wordt gehouden. Deze roeiwedstrijd zal u waarschijnlijk net zo weinig interesseren als ik, maar het geeft wel het kakineuze karakter van deze wijk weer. Voetbal lijkt een bijrol te spelen in het leven van de inwoners van de wijk Fulham. Bij de Putney Bridge steken we over. We komen aan bij de All Saints Church, de kerk aan de rand van Bishops Park. Daar lopen we door het hekwerk het park in. Het park is nog mooier dan de wijk zelf. Met de zon op onze gezichten wandelen we langs prachtige bomen en planten. De vogels fluiten vrolijke deuntjes en langzaamaan beginnen Jeroen en ik ons doel van de wandeling bijna te vergeten. Het is haast niet voor te stellen dat je als voetbalsupporter op zo’n relaxte manier naar een wedstrijd toe kan gaan. Een wandeling langs de Theems en door Bishops Park: ik kan het iedereen aanraden.

soccerfanshop.nl

Fulham DSC01300
Aan het eind van het park, wanneer het pad iets oploopt, kunnen we de stadionlichten zien. Links van ons voeren jonge moeders de eenden in de vijver, terwijl hun kroost zich vermaakt op de speeltoestellen. We verlaten het park en lopen langs chique huizen richting het stadion. Links van ons doemen de muren van het stadion op. Het zijn van die typisch Engelse muren, gemetseld met rode bakstenen. Tussen de muren zijn entreepoorten gemaakt. Entreepoortjes, moet ik eigenlijk zeggen, want zo heel breed zijn de houten deurtjes niet. Zwaarlijvige mensen zullen nog wel eens problemen hebben om zich door de turnstiles te wurmen. We lopen langs het koffiehuisje van de club en het standbeeld van clublegende Johnny Haynes. We melden ons bij de receptie. Het verschil met QPR is duidelijk merkbaar. We worden vriendelijk ontvangen en als we vragen of wij even rond mogen kijken in het stadion, vertellen ze dat we ons kunnen melden bij de fanshop. Achter een computer in de hoek zit een mollige vrouw die mij een beetje doet denken aan de moeder van Ron Wemel. Voor twee pond per persoon wil ze ons wel even het stadion van binnen laten zien. We betalen en volgen haar.

Fulham DSC01355
We zijn verbaasd als blijkt dat achter haar bureau een deur zit die je direct naar het stadion leidt. Binnen vijf seconden staan we dus in het stadion. Craven Cottage dankt haar naam aan een oud jagershuisje dat vroeger op de plek van het stadion stond. Saillant detail is dat Archibald Leitch, de ontwerper van het stadion, vergeten was om ruimte te maken voor kleedkamers en een bestuurskamer. De legendarische architect loste dit probleem op door een jagershuisje te plaatsen op de hoek van het stadion. Een oplossing met oog op het verleden dus. Iedere voetballiefhebber moet blij zijn dat Leitch deze fout eerst beging, want de cottage die nu nog op de hoek van het stadion staat, geeft de ground iets sprookjesachtigs. De hoofdtribune is overigens ook magistraal. Vooral het bovenste gedeelte, waar de stoeltjes nog van hout zijn. Dit gedeelte van het stadion is, net als de gevel van deze tribune, sinds 1905 bijna onaangetast gebleven. Comfortabel zijn de stoeltjes niet, vertelt de vrouw, maar het geeft wel een prachtig karakter aan het stadion. Op de gable boven deze tribune staat in grote letters ‘Fulham Football Club’ geschreven.

Fulham DSC01386
De vrouw neemt alle tijd om ons veel over het stadion te vertellen. Dit is de twee pond dubbel en dwars waard. Wanneer ze zo’n beetje alles wel over Craven Cottage heeft verteld, neemt ze ons mee naar de turnstiles. Ook die zijn, sinds de opening in 1905, nagenoeg onaangetast gebleven. De entreepoortjes blijken nog nauwer dan we dachten en ze vertelt dat het wel meer dan eens is voorgekomen dat iemand er niet doorheen paste. “Vroeger waren ze dunner, you know”, lacht ze. Het is overigens wel jammer dat er zo’n ticketscanner in de poortjes staat, maar voor de rest is het echt fantastisch. De vrouw vertelt dat je op wedstrijddagen vooral niet te laat bij het stadion moet aankomen, omdat er vaak rijen voor de turnstiles staan. Het verkeer rondom het stadion ligt op tien minuten voor de wedstrijd totaal plat vanwege alle voetbalsupporters die staan te wachten om naar binnen te gaan.

Fulham DSC05930
Als we zeggen dat het eigenlijk jammer is dat Fulham niet meer in de Premier League speelt, steekt de vrouw van wal. Het gaat namelijk niet goed met de club. Fulham wist degradatie uit de Championship dit seizoen maar ternauwernood te voorkomen en dat terwijl ze twee seizoenen geleden nog in de Premier League speelden. Sterker, in 2010 speelde de club nog de finale van de Europa League tegen Atlético Madrid. “Het voetbal is dit jaar niet om aan te zien geweest”, vertelt ze, “maar we staan gelukkig nog veilig. Het is te hopen dat we volgend jaar een iets rustiger seizoen tegemoetzien. Promotie moeten we maar even uit ons hoofd zetten, want we hebben het al lastig zat in de Championship.”

Fulham 19
Wanneer de rondleiding voorbij is, bedanken we deze aardige vrouw vriendelijk. Op de weg terug naar de metro vragen we ons af waarom sommige clubs in Londen het niet zo op Fulham hebben. De club is zo pittoresk en relaxed, de mensen zijn er vriendelijk en er is eigenlijk nooit sprake van trammelant. Misschien is dat het juist. Een soort jaloezie richting Fulham. Ik kan me voorstellen dat, als je een supporter van Tottenham bent, je al gauw jaloers bent op mensen die in Fulham wonen.

Fulham DSC01357
Door Bishops Park lopen we terug richting de metro. We maken plannen om volgend jaar een wedstrijd van Fulham te bezoeken, het liefst dan ook met mooi weer. Mooi-weersupporters zijn we, ik weet het. Maar verdomd, Fulham en haar omgeving is te mooi om met slecht weer te bezoeken.

Mathijs Renkema