Tom van Hulsen is 52 jaar, gelouterd journalist en vader van twee gezonde kinderen. Er is niets meer om steil van achterover te vallen, zou je zeggen, maar schijn bedroog vorig weekend in Engeland.

Van Hulsen presenteerde bij Ipswich Town de Engelstalige versie van zijn boek Het geheim van Ipswich. Een vorig jaar uitgegeven reconstructie van de Engelse loopbaan van Arnold Mühren en Frans Thijssen, de begaafde middenvelders die vanaf respectievelijk 1978 en 1979 voor Ipswich Town uitkwamen.

soccerfanshop.nl

Samen met Mühren en Thijssen werd Van Hulsen van vrijdagochtend tot en met zaterdagavond meegezogen in een flow waarin de voetballers centraal stonden, maar hijzelf als auteur niet minder genoot. “We werden met zoveel égards ontvangen, ik waande me echt als een kind in een snoepwinkel”, zegt de voormalig hoofdredacteur van Voetbal International.

“Mühren en Thijssen zijn nog zo ongelofelijk groot bij Ipswich Town”, vervolgt Van Hulsen. “Thijssen heeft weleens gezegd dat hij in Nederland nooit meer een handtekening heeft hoeven uitdelen toen hij uit Engeland terugkwam. Vorig weekend werd hij samen met Arnold vereerd als een koning.”

Op een speciale fanavond waarvoor kaarten besteld moesten worden, vertelden de voetballers nog eens over de legendarische UEFA Cup-winst in 1981. Mühren en Thijssen – vanwege hun verfijnde spel Game Changers genoemd – legden liefst drie rondes af om boeken te signeren. “Er waren er in de voorverkoop al 750 verkocht”, zegt Van Hulsen. “Ik moest die jongens gaan vertellen dat ze heel wat krabbels moesten gaan zetten. Thijssen is wel een man van een biertje, maar hij had geen tijd om een slok te nemen. Fans kwamen op een aan, gevolgd door verschillende grote Engelse media.”

Aan anekdotiek geen gebrek op de fanavond, weet Van Hulsen die binnenkort het boek FC Londen uitgeeft, een werk over voetbalsfeer in de Engelse hoofdstad. “In Game Changer schrijf ik ergens dat een echtpaar hun zoon naar Frans en Arnold had vernoemd. Frans-Arnie, heette die jongen. Stond er opeens een oudere man bij ons aan tafel die met dat verhaal op de proppen kwam. Hij bleek dus de vader in kwestie.”

Ook oud-vedetten als Mick Mills en John Wark meldden zich op de club rondom de uitgave van het boek. Laatstgenoemde maakte ooit als verdedigende middenvelder 36 doelpunten in een seizoen. “Het kon niet op”, zo geniet Van Hulsen na. “Ik moest soms echt even in m’n arm knipen. Als jonge jongen luisterde ik op zaterdagmiddag met een koptelefoon naar de radio om de verrichtingen van Frans en Arnold te volgen. Nu was ik samen met hen opeens het middelpunt van de belangstelling bij mijn favoriete club Ipswich.”

Climax voor Van Hulsen was het optreden van de voetballers op zaterdag, vlak voor de aftrap van het Championship-duel Ipswich Town-Leeds United. Op het veld vertelden Mühren en Thijssen voor bijna twintigduizend man nog maar eens dat er een boek was verschenen over de glorieperiode van thuisclub. “En dat boek was dus van mij”, lacht Van Hulsen. “Het was heel vreemd om daar bij stil te staan.”

Gerrit-Jan van Heemst
Staantribune-redacteur