Het moet in 2009 zijn geweest dat ik per ongeluk in de catacomben van het Falkirk Stadium terechtkwam. Ik had er net een wedstrijd gezien, nam een verkeerde afslag en stond ineens in de spelerstunnel. Daar hing een ingelijst shirt met daarop de naam ‘Gowans’ en het nummer 37. Onder de lijst hing een bos bloemen en een klein plakkaatje. Ik las dat het monumentje ter ere was van Craig Gowans, een Falkirk-speler die in 2005 op 17-jarige leeftijd was overleden. Dat was wel even slikken. Nu, tien jaar later, is Gowans nog altijd niet vergeten door zijn vrienden. Jaarlijks organiseren zij evenementen ter nagedachtenis aan hun overleden maat. Zo zijn ze op dit moment bezig met het verbreken van het wereldrecord van de langste wedstrijd ooit. Vanavond om 23.00 uur stopt de wedstrijd, precies tien jaar na de dood van Gowans.

Falkirk spelerstunnel

Dat de vrienden voor een voetbalwedstrijd hebben gekozen, is erg passend. Craig Gowans was namelijk een getalenteerd profvoetballer. Hij had net twee weken eerder een contract getekend bij Falkirk. Gowans stierf tijdens een training toen hij met de metalen paal van de ballenvanger een elektriciteitskabel boven het veld raakte. Hij was op slag dood. Het leven lachte de 17-jarige tot op dat moment toe, maar ineens was het afgelopen. Ieder sterfgeval is erg, maar als je zoon, broer of vriend op zo’n leeftijd overlijdt, komt dat extra hard aan. Pijn slijt, maar het lukte de vrienden en familie van Craig niet om het overlijden een plekje te geven. Daarom richten zij twee jaar later ‘The Craig Gowans Memorial Fund’ op, met als belangrijkste doel om geld in te zamelen in Craig’s naam.10521840_838131632864517_885950714119196554_n

soccerfanshop.nl

Het begon in 2007 met het lopen van een marathon. Een jaar later organiseerden zij een groot voetbaltoernooi. Sindsdien zijn er nog tal van evenementen geweest, zoals een hardloopwedstrijd met Disney als thema, een fietstocht van Lands End (het zuidelijkste punt van Groot-Brittannië) naar John O’Groats (het noordelijkste punt) en een brunch met bekende sportmensen als sprekers. Ook is er jaarlijks een voetbalwedstrijd tussen oud-profs met de klinkende naam ‘Craig Gowans Memorial Trophy Challenge Charity Match’. Het geld dat daarmee wordt ingezameld, nu al meer dan 70.000 pond, gaat naar lokale goede doelen zoals ‘The Sick Kids Friends Foundation’ en ‘Children 1st’.10271216_839365026074511_8113103725203201072_o

Omdat het vandaag precies tien jaar geleden is dat Craig stierf, wilden zijn vrienden iets groots doen. Dat resulteerde in een aanval op het wereldrecord ‘Langste voetbalwedstrijd ooit’. Afgelopen zaterdag zijn ze om 13.00 begonnen met voetballen. Het huidige record staat op 72 uur en dat hebben ze al verbeterd. Het doel is om tot vanavond te spelen, omdat het dan precies tien jaar geleden is dat Craig overleed. Beide teams bestaan uit achttien spelers en er wordt 24 uur per dag gevoetbald. De spelers mogen maximaal zes uur per dag rusten en slapen in tentjes langs het veld van Spartans uit Edinburgh.

 

DSC07596

11698618_1058935827450762_7899439255055112250_n

Gisteren ging ik erheen en het was duidelijk te merken dat al die dagen met weinig slaap erin beginnen te hakken. De spelers speelden woonerfvoetbal. Sommigen leken wel zombies met voetbalschoenen aan. Wit maakte een doelpunt dat in slow motion leek te zijn opgenomen. Tussenstand op dat moment: 560 – 491.

DSC07603

De witten hebben nog een lange weg te gaan als ze de roden nog willen inhalen. Het leek wel een wedstrijd uit 1900 met een traag tempo en amper verdedigers. Een speler van rood stond aan de zijkant en zei tegen mij dat hij “fucking tired” was, terwijl hij gebukt met zijn handen op zijn knieën stond uit te hijgen. Hij zei dat hij nog vijf uur moest voordat hij kon rusten en keek daar enorm naar uit. Hij spuugde op het veld, maar het lukte niet helemaal en het slijm bleef aan de onderkant van zijn baard hangen. Zelfs spugen is op dit moment dus een te zware opgave.

DSC07601

Ondertussen lagen twee reservespelers in het ijsbad naast het veld. Dat was nodig om de spieren even af te koelen. De lange wedstrijd begon een beproeving te worden voor sommige spelers, maar de wil om tot woensdag door te spelen was groot. De rest van de reservespelers lag in hun tentje te slapen of zat op een stoeltje onder een partytent. De dinsdag was eigenlijk de zwaarste dag. De meeste spelers waren kapot na drie nachten met weinig slaap. Vandaag is een feestdag, maar dat leek gisteren nog ver weg.

Op het veld werd ondertussen een mooie treffer gemaakt. De linksbuiten van rood plukte de bal uit de lucht, passeerde de half slapende rechtsback van wit en krulde met rechts de bal precies in de kruising. Voor de spelers die nog enigszins fit waren, was het echt genieten. Anderen waren blij dat ze niet op het veld stonden, zoals een speler van wit met zwarte wallen onder zijn ogen. Hij zag het mooie doelpunt van rood, schudde zijn hoofd, nam een hap van zijn broodje en zakte onderuit op zijn stoel. Gelukkig nog maar één dag voor hem.

5am ice baths and toast

The Scottish Cup on show today at the challenge brought down by current Inverness Carey Thistle Manager and Craig's former Manager John Hughes