Tijdens de kerstdagen bezocht ik samen met mijn vrouw Belfast. Geloof speelt een belangrijke rol in de hoofdstad van Noord-Ierland, zeker rond de kerst. De Noord-Ieren kennen maar één kerstdag, waarop het hele land platligt, zelfs het openbaar vervoer rijdt dan niet. Het is dan ook bijzonder dat juist op deze dag traditiegetrouw de enige officiële wedstrijd in Europa wordt gespeeld: de finale van de Steel & Sons Cup.

Seaview stadium regen2

Tijdens onze trip ontmoeten we Davy, een echte Loyalist en Glentoran-fan. Hij gaat met kerst naar de finale, terwijl zijn vrouw en kinderen naar de kerk gaan. Davy vraagt of ik zin heb om mee te gaan. Normaal zit ik met kerst ook in de kerk, maar deze keer laat ik me graag overhalen. Om de bijzonderheid van voetballen op deze dag aan te tonen: de dichtstbijzijnde wedstrijd wordt gespeeld in Samsung, in het Aziatische gedeelte van Turkije. In Israël, waar Jozef en Maria zo’n 2015 jaar geleden leefden, wordt op Eerste Kerstdag wel een volledige speelronde afgewerkt. Jozef van Nazareth kon toen nog niet bedenken dat zijn Hapoel Nazareth Illit met 2-1 zou verliezen van Hapoel Katamon.

soccerfanshop.nl

Sons & Steel
Wie denkt dat Sons & Steel Cup een fancy, goedbedachte naam is, heeft het mis. Het is namelijk gewoon de naam van een heel oude sponsor. In 1895 doneerde David Steel, klokkenmaker, zilversmid en juwelier de trofee aan de voetbalbond. Zijn bedrijf Steel & Sons is vanaf het allereerste begin de naamgever van deze cup. Inmiddels bestaat het bedrijf niet meer, maar de naam van de beker is onveranderd gebleven. Door de jaren heen hebben andere sponsoren verwoede pogingen gedaan om de naam over te nemen. Officieel heet de beker dit jaar Toals Bookmakers Steel & Sons Cup, maar natuurlijk neemt niemand die volledige naam in de mond.

De Steel & Sons Cup is een Intermediate bekertoernooi. Dat wil zeggen dat alle clubs in Noord-Ierland mee kunnen doen, behalve de teams die in de Premiership, het hoogste niveau, spelen. Reserveteams van deze clubs mogen wel deelnemen aan het toernooi. Het is geen wedstrijd waar heel Europa voor klaar zit, maar het Seaview Stadium van de Crusaders FC is vandaag wel goed gevuld met zo’n drieduizend toeschouwers. In de beginjaren van de cup werd de finale in verschillende stadions gespeeld, maar in 1972 werd het stadion van Crusaders aangewezen als vaste veste.20151225_131202

Titanic-club
De Crusaders spelen vandaag verder geen rol, want de finale gaat tussen Harland and Wolff Welders en Albert Foundry.

De grootste trekpleisters van Belfast zijn de rederij en het Titanic Museum. In 1861 richtten Edward Harland en Gustav Wolff de rederij Harland and Wolff op. In 1900 had Belfast de grootste scheepswerf van de wereld en een aantal jaren later kreeg het een opdracht om het grootste schip ter wereld te bouwen. Onder het motto ‘unsinkable’ werd in Belfast een reusachtig schip in elkaar gezet. We weten allemaal hoe het is afgelopen met de Titanic.

Mede vanwege de fatale ijsschots is de rederij nu een toeristische trekpleister geworden. In 1965 besluit een aantal mannen van de lasafdeling om een voetbalteam op te richten. Harland and Wolff Welders is geboren en mag deelnemen aan de zondagochtendcompetitie in BelfWeldersast. Vandaag staan The Welders in de finale tegen Albert Foundry, een team dat momenteel twee klassen lager, bij de amateurs, speelt. Daar moeten The Lassers met twee vingers in de neus van kunnen winnen.

Als ik door Davy en zijn vriend word opgepikt bij het hotel, vraag ik voor wie ze vandaag zijn. The Welders hoor ik in koor. Davy heeft namelijk een aantal jaren in de rederij gewerkt. In het logo van de Harland and Wolff Welders is een gele portaalkraan afgebeeld. Deze kranen zijn symbolisch voor Belfast en staan op bijna elke ansichtkaart. Davy heeft zelfs een zelfgemaakte miniatuurkraan in zijn tuin staan.

20151225_103623

Voeten als ijsklompen
De regen komt naar beneden, zoals wel vaker in Noord-Ierland. Voor zeven pond kopen we een kaartje voor de Sint Vincent Street Stand. Vanaf die tribune kijken we op de oude hoofdtribune en hebben we een mooi uitzicht op Cavehill, vandaag een in mist gehulde heuvel. In de hoek van het stadion kijk ik de wijk in en zie ik de Seaview Presbyterian Church. De kerstdienst wordt minder druk bezocht dan deze finale.

The Welders komen al snel op een verwachte voorsprong. Het vechtvoetbal is mooi om te zien. Geen voorspelbaar rondspelen van de bal, maar lekker lange halen, snel thuis. In de tweede helft maakt Albert Foundry, mede door hard werken, gelijk. Na negentig minuten en een half uur verlengen, als mijn voeten ijsklompen zijn geworden, moeten de ploegen de wedstrijd beslissen vanaf elf meter. The Lassers zijn preciezer en winnen de strafschoppenserie.

Het zal de eerste  – en waarschijnlijk ook laatste keer – zijn dat ik op Eerste Kerstdag in een voetbalstadion zit. Maar bijzonder was het wel. Diehardvinckers die volgend jaar met kerst geen idee hebben wat ze moeten doen, raad ik aan om vast een ticket naar Belfast te boeken.

‘De Publiekswissel’
Staantribune-volger

Heb je ook een leuke groundhoptrip gemaakt? Stuur je verhaal (plus foto’s) dan naar info@staantribune.nl. De leukste artikelen worden op deze website geplaatst