Als fan van een club die speelt in de Conference, Woking FC, is de eerste week van juli altijd erg spannend. Dan worden namelijk de fixtures voor het nieuwe seizoen bekend. Na de promoties van Luton Town en Bristol Rovers waren er twee clubs die ik stadiontechnisch zeker moest bezoeken: Tranmere Rovers en vooral Grimsby Town. Het rouwmoment was dan ook groot toen bleek dat de openingswedstrijd van het seizoen Tranmere Rovers v Woking was. Die moest ik sowieso missen, omdat ik op dat moment nog vakantie vierde met de vrouw. En daaraan mag je natuurlijk niet tornen. Wat dus overbleef was de uitwedstrijd tegen Grimsby Town. Die was ingepland op zaterdag 6 februari. Begin november werden de vliegtickets al geboekt, want goedkoper dan een retour Eindhoven – Manchester voor vijftig euro wordt het niet.

De voorpret was groot. Woking speelde de uitwedstrijd tegen Grimsby namelijk drie seizoenen achter elkaar op een midweekse dag. Bovendien speelde Grimsby dit seizoen om promotie, dus zou het bezoeken van de uitwedstrijd komend seizoen misschien niet meer kunnen. En de locatie van Blundell Park is natuurlijk briljant.

Blundell Park, Stadion van Grimsby Town FC

Blundell Park, Stadion van Grimsby Town FC

Maar omdat beide clubs doorbekerden in de FA Trophy, werd Grimsby v Woking verplaatst naar een andere datum. Het rouwmoment was wederom groot. Omdat de vliegtickets al waren geboekt, zochten we koortsachtig naar alternatieven. Die werden uiteindelijk ook gevonden:

soccerfanshop.nl

Vrijdag 5 februari: Atherton Collieries v Nelson
Zaterdag 6 februari: Manchester City v Leicester City en Oldham Athletic v Blackpool FC

Atherton Collieries en Nelson komen uit in de North West Counties Football League Premier Division, het negende niveau van de Engelse voetbalpiramide. De afgelopen jaren heeft deze competitie een aantal bekende winnaars gehad: Fleetwood Town (inmiddels uitkomend in League One) en FC United of Manchester (Conference North).

Flapcaps
Een groep mijnwerkers uit de regio Atherton richtte in 1916 – dit jaar dus honderd jaar geleden – Atherton Collieries op. Aanvankelijk speelde de club ook cricket en rugby, maar al snel werd er alleen gevoetbald door de mijnwerkers. Anthony Pilkington, speler van Cardiff City en Iers international, is een oud-speler van de club en daar zijn ze erg trots op.

De grote rivaal van Atherton Collieries is Atherton Laburnum Rovers. De derby wordt The Flatcap Derby genoemd. Deze naam is afgeleid van het feit dat mijnwerkers deze flapcaps droegen tijdens hun werk. Ook lopen veel mensen in Atherton nog steeds rond met zo’n cap. De Man of the Match krijgt na de wedstrijd een flatcap uitgereikt door de fans.

3Tegenstander Nelson, opgericht in 1881, heeft waarschijnlijk een mooier verleden dan toekomst. Zij zijn een van de founding members van de Third Division. In het tweede seizoen na oprichting van deze competitie werd Nelson zelfs kampioen. In de voorbereiding op het nieuwe seizoen in de Second Division ging de selectie van Nelson op trainingskamp naar Spanje. Hier versloegen ze Real Madrid met 4-2, wat Nelson tot de eerste Engelse club maakt die in Spanje van Real Madrid heeft gewonnen. Ook boekte Nelson een competitieoverwinning op Old Trafford tegen Manchester United. Dit mag dan ook iedereen weten, getuige het Twitterprofiel van de club.

4
Vanuit Manchester vertrokken we richting Alder House, het stadion van Atherton. Het was al dagen regenachtig in de regio Manchester (de wedstrijd van Oldham werd zelfs afgelast), dus het was onzeker of de wedstrijd wel zou doorgaan. Via Twitter kregen we berichten dat de wedstrijd ON was, dus we gingen met goede moed naar Atherton.

Atherton speelt al sinds de oprichting in Alder House. Bij aankomst, in de stromende regen, zag het eruit zoals een non-leagueground eruit hoort te zien: oude, smalle turnstiles, vervallen tribunes, een keet als kleedkamer en een versleten houten gebouwtje als clubshop. Het clubhuis stamt zelfs uit 1920. We waanden ons de koning te rijk. We gingen dan ook snel de clubshop binnen om een sjaal van deze nu al memorabele club te kopen. Die kregen we keurig mee in een plastic tasje van de Tesco.

5
Net voor de aftrap gingen we naar het veld en zagen we een schitterend tafereel, namelijk de opkomst van de spelers. Dit gebeurde via een op de kop getikte spelerstunnel. Omdat het met bakken uit de hemel kwam, was dit geen overbodige luxe. Maar omdat deze tunnel te klein was voor alle spelers, stond een aantal voetballers minutenlang in de regen te wachten voordat ze het veld op mochten.

6De term ‘met bakken uit de hemel’ kreeg een totaal nieuwe betekenis tijdens de eerste helft. Samen met de ongeveer honderdzeventig (!) andere toeschouwers zagen we hierdoor – en zeker niet alleen door het niveau van de spelers – vooral kick-en-rushvoetbal. Het veld was totaal onbespeelbaar, maar de scheidsrechter liet onverminderd doorspelen. Zo kon het gebeuren dat de uittrap van een keeper zonder stuit stilviel op het veld en er slidings werden gemaakt over ruim vier meter. Gelukkig waren beide teams niet erg goed in verdedigen (of ze hadden er gewoon geen zin in), wat resulteerde in een 2-2 ruststand.

Toen we een pint bestelden aan de bar, hoorden we dat de wedstrijd gestaakt zou worden. Een wijs besluit. Inmiddels was het als een lopend vuurtje door het clubhuis gegaan dat er drie Nederlanders bij de wedstrijd aanwezig waren. Dit resulteerde allereerst in een gratis shirt van de club. Als tegenprestatie moesten we dan wel even poseren voor het Twitteraccount van de club. Als ware sterren poseerden we dus even.

7
Ook de suikeroom, de voorzitter en de coach hadden lucht gekregen van onze aanwezigheid en stuk voor stuk kwamen ze ons bedanken en een rondje geven. Het werd later en later op Alder House en bij het afscheid, ruim na middernacht, werd ons gevraagd wanneer we weer zouden terugkomen. Toen we aangaven dat een wedstrijd op vrijdag ideaal zou zijn voor een ‘vinck-weekend’, gaven de mensen van de club aan dat ze wel konden regelen dat de wedstrijd naar de vrijdag zou worden verplaatst, als we op tijd zouden doorgeven wanneer we weer zouden komen. Of dit dronkenmanspraat was of serieus weten we niet, maar de club heeft wel een speciaal plekje in onze harten gekregen.

Het contrast met de dag erna bij Manchester City v Leicester City – tussen de Arabieren, Spanjaarden en Belgen in een 55.000 man gevuld stadion – kon haast niet groter. Waar je bij Atherton Collieries na de wedstrijd gezellig met de spelers, coach en voorzitter een biertje drinkt, staan de spelers van Manchester City (en alle andere Premier Leagueclubs) ver weg van de eigen aanhang. Wil je het echte Engelse voetbalsfeertje van vervlogen tijden meemaken, ga dan naar de lower leagues of, nog beter, naar de non-league.

8

Heb je ook een leuke groundhoptrip gemaakt? Stuur je verhaal (plus foto’s) dan naar info@staantribune.nl. De leukste artikelen worden op deze website geplaatst.